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Société

Ils font briller les sciences

Ils font briller les sciences
  • Publiéjanvier 9, 2024

Chercheurs ou dirigeants d’entreprises, de nombreux Africains – et de nombreuses Africaines – font entendre leur singularité dans les domaines scientifiques. L’Intelligence artificielle, en particulier, a une place de choix dans notre sélection.

 

Moungi Bawendi

Le lauréat tunisien du prix Nobel 2023

 

Le professeur tunisien Moungi Bawendi a rejoint la liste des lauréats africains du prix Nobel en remportant le prix de chimie 2023, aux côtés de Louis E. Brus et d’Aleksey Yekimov, pour ses travaux sur les points quantiques. Dans son discours de remerciement, il a expliqué l’importance de ces travaux : « Se demander comment le monde atomique évolue vers le monde macroscopique nous conduit inévitablement dans un nouveau monde merveilleux, le nanomonde, que nous appelons aujourd’hui le domaine des nanosciences et des nanotechnologies. »

« Les points quantiques, pour lesquels nous sommes honorés aujourd’hui, ont été à l’origine de ce nouveau monde. Ils brillent d’un vif éclat pour son avenir et les possibilités encore inimaginables qu’il offre. Alors ce soir, portons un toast à la volonté humaine d’exploration et à l’avenir des nanosciences ! »

Les points quantiques sont des cristaux semi-conducteurs dont la taille nanométrique leur confère des propriétés optiques et électroniques uniques. L’approche pionnière du chercheur a permis de les « régler » en fonction de leur taille et d’obtenir des propriétés prévisibles. Les points quantiques sont désormais utilisés dans les écrans LED, les cellules solaires photovoltaïques, les photodétecteurs, l’imagerie biomédicale et la biodétection, entre autres.

Moungi Bawendi a obtenu un doctorat en chimie en 1988 à l’université de Chicago et est aujourd’hui professeur Lester Wolfe au Massachusetts Institute of Technology (MIT).

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Nemat Talaat Shafik

Présidente de l’université de Columbia

 

La baronne Shafik, à la voix douce et généralement discrète, a connu l’une des carrières les plus brillantes au monde dans le domaine de l’économie et de l’enseignement de haut niveau. En juillet 2023, les administrateurs de l’université Columbia de New York l’ont nommée 20e présidente de l’université, la première femme à occuper ce poste.

Auparavant, elle était directrice de la London School of Economics and Political Science. Avant cela, Nemat Talaat Shafik a occupé des postes à haute responsabilité dans le service public. En 2004, à l’âge de 36 ans, elle est devenue la plus jeune vice-présidente de la Banque mondiale. Elle s’est ensuite installée en Grande-Bretagne, où elle a été secrétaire permanente du ministère du développement international, de 2008 à 2011. De retour outre-Atlantique, elle devient directrice générale adjointe du FMI. Elle a démissionné en 2014 pour occuper le poste de gouverneur adjoint de la Banque d’Angleterre, où elle était notamment responsable d’un bilan de plus de 500 milliards de livres sterling.

Née à Alexandrie, en Égypte, de parents impliqués dans l’éducation, Nemat Talaat Shafik a fréquenté l’université américaine du Caire, l’université du Massachusetts Amherst, la London School of Economics et a obtenu un doctorat en économie au St Antony’s College, à Oxford. En 2020, elle a été nommée « Cross-bench peer » à la Chambre des Lords du Royaume-Uni. Elle déclare : « J’ai toujours considéré que l’égalité ne consistait pas à demander plus, mais plutôt à avoir droit à la même chose. »

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Timnit Gebru

Ajouter la dimension humaine à l’IA

 

Trois ans après son éviction très médiatisée de son ancien poste de responsable de l’équipe de recherche sur l’IA éthique de Google, Timnit Gebru mène la charge pour un monde dans lequel l’IA est construite autour – et non au détriment – des besoins de la communauté et de l’individu.

Sa vision est de plus en plus urgente à une époque où nous sommes confrontés à l’énorme pouvoir et aux risques potentiels de l’intelligence artificielle (IA). En 2022, des auteurs de films et des acteurs ont exposé les dessous sombres de l’utilisation non réglementée de ces technologies naissantes alors même qu’elles sont devenues plus répandues et plus accessibles avec le lancement de l’OpenAI.

Aujourd’hui, en tant que fondatrice et directrice exécutive de l’Institut de recherche sur l’IA distribuée, elle met en place un mouvement indépendant visant à remédier aux principales lacunes du secteur.

Tout au long de sa carrière, elle s’est efforcée de promouvoir l’inclusion et de lutter contre les préjugés dans le secteur technologique. Ses recherches novatrices sur les dangers des biais algorithmiques et les risques liés aux grands modèles d’intelligence artificielle continuent de nous aider à comprendre les lacunes pressantes de notre approche actuelle de l’IA.

Alors qu’au cours des mois écoulés, les modèles d’IA ont imprégné plus profondément notre conscience collective, soulevant entre autres questions le risque pour les moyens de subsistance, la voix de Timnit GebruTimnit doit être entendue.

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Ismahane Elouafi

Piloter une voie sûre à travers la crise alimentaire

 

Le Dr Ismahane Elouafi a toujours été déterminée à voler haut : elle a fréquenté le lycée d’aviation du Maroc dans le but de devenir l’une des premières femmes pilotes de chasse du pays. Mais l’idée qu’une femme puisse rejoindre ce corps d’élite était trop forte pour les sections les plus conservatrices de la société et elle a été obligée de chercher ailleurs. Elle s’est tournée vers l’agriculture et, aujourd’hui, des millions d’agriculteurs dans le monde lui en sont reconnaissants.

Elle a passé plus de quinze ans à travailler en Asie, en Afrique et au Moyen-Orient pour trouver des moyens scientifiques de lutter contre l’attrition de l’agriculture due à la crise climatique.

En 2020, elle a été nommée au nouveau poste de scientifique en chef de la FAO, où elle s’est employée à promouvoir les cultures négligées et sous-utilisées, l’utilisation d’eau non potable dans l’agriculture et l’autonomisation des femmes dans le domaine scientifique.

En décembre 2023, elle a été choisie parmi un groupe international pour devenir directrice générale exécutive du CGIAR (Groupe consultatif pour la recherche agricole internationale), le plus grand réseau mondial de recherche agroalimentaire financé par des fonds publics. 

Le professeur Lindiwe Majele Sibanda a souhaité la bienvenue à Ismahane Elouafi au sein du CGIAR, la qualifiant de « leader visionnaire dans le domaine de la recherche et de la promotion de l’agroalimentaire, qui a fait ses preuves dans l’élaboration de stratégies visant à relever certains des défis environnementaux et humains les plus pressants du monde ».

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Chao Tayiana Maina

Mettre au jour l’histoire africaine occultée

 

La Kényane allie une passion de toujours pour l’histoire à une connaissance approfondie des technologies numériques, ce qui fait d’elle l’une des rares expertes africaines en sciences humaines numériques.

Dans le monde universitaire, le passé de l’Afrique est l’un des domaines de connaissance les moins étudiés et Chao Tayiana Maina est une voyageuse enthousiaste dans ce territoire, déterminée à déterrer des histoires africaines cachées ou supprimées et à les mettre à la disposition du public sous une forme accessible.

Après avoir obtenu une licence en mathématiques et en informatique à l’université Jomo Kenyatta, elle a obtenu une maîtrise en visualisation du patrimoine international à la Glasgow School of Art, puis s’est lancée dans une série d’initiatives.

Grâce à la visualisation numérique, aux sites 3D et à l’histoire orale, son projet Save the Railway a permis d’examiner et de préserver l’histoire de l’infrastructure ferroviaire kenyane en voie de disparition.

Elle a cofondé le Museum of British Colonialism (MBC), conçu pour restaurer l’histoire étouffée du traitement épouvantable des personnes dans les camps de détention coloniaux pendant les luttes des Mau Mau des années 1950.

Elle a également fondé African Digital Heritage pour encourager une approche plus critique, holistique et fondée sur la connaissance du patrimoine africain.

En 2020, elle a cofondé Open Restitution Africa, un projet de données ouvertes rassemblant des informations et des connaissances pour faciliter les processus de restitution.

En 2023, elle a été l’une des lauréates du prix Dan David, le plus grand prix d’histoire au monde, doté de 3 millions de dollars, pour ses travaux visant à élargir la connaissance de l’histoire et de la culture africaines.

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Anna Adeola Makanju

Apprivoiser l’IA

 

Peu de nouvelles technologies ont suscité autant de controverses que l’intelligence artificielle. Sa capacité à penser et à s’exprimer comme les êtres humains, mais à un rythme beaucoup plus rapide, a suscité à la fois l’admiration et le dégoût, certains craignant qu’une mauvaise utilisation ne soit catastrophique pour la race humaine.

Aujourd’hui, grâce à des entreprises comme OpenAI, des progrès rapides ont été réalisés et la technologie est accessible à presque tout le monde. Les réglementations visant à la contrôler et à la rendre sûre battent leur plein aux niveaux national, régional et mondial.

Anna Makanju, vice-présidente des affaires mondiales chez OpenAI, est au cœur de ce processus. Anna et le PDG d’OpenAI, Sam Altman, ont parcouru le monde pour discuter de la technologie et de sa réglementation avec des dirigeants politiques et sociaux et des tsars de la technologie.

En 2023, la dirigeante figurait sur la liste des 100 personnes les plus influentes dans le domaine de l’IA établie par le magazine Time. « Il y a de fortes chances que les réglementations en matière d’IA qui verront le jour dans le monde au cours des prochaines années portent ses empreintes », a-t-elle réagi.

Après avoir obtenu son diplôme de droit à l’université de Stanford, Chao Tayiana Maina Makanju a travaillé pour la Cour pénale internationale et le Tribunal pénal international pour l’ex-Yougoslavie. Depuis, elle a notamment été directrice pour la Russie au Conseil national de sécurité des États-Unis et chef de cabinet pour la politique européenne et de l’OTAN au bureau du secrétaire à la défense. Elle a travaillé sur les aspects réglementaires chez Facebook avant de rejoindre l’OpenAI.

@NA

Écrit par
NewAfrican

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