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Entretien

Nos marchés diversifiés sont notre première force

Nos marchés diversifiés sont notre première force
  • Publiéjuin 3, 2024

Ecobank récolte les premiers fruits de la stratégie de croissance voulue par son directeur général, Jeremy Awori, qui nous précise sa politique en faveur de ses clients.

 

Jeremy Awori a connu une année passionnante à la tête du groupe panafricain Ecobank. Arrivé à la tête de la banque en pleine période d’incertitude sur les marchés mondiaux et interrogé sur le fait de savoir si cela a été plus facile ou plus difficile que prévu, il répond avec son calme habituel : « Je dis toujours qu’il faut s’attendre à l’inattendu et prévoir l’imprévu, mais nous n’aurions littéralement pas pu prévoir l’année que nous venons de vivre. Mis à part les moments passionnants, il s’est passé tellement de choses auxquelles nous ne nous attendions pas que je vais être honnête avec vous, cela a été un défi. »

« Nous avons une longue expérience sur un grand nombre de ces marchés. Ce que nous voulons faire, c’est permettre à davantage d’entreprises panafricaines de gérer facilement leurs opérations sur une base continentale. »

Ces défis découlent de la diversité et de la complexité des problèmes auxquels la banque, comme l’ensemble de l’économie globale, a été confrontée ces derniers temps.

Le Nigeria, en particulier, représente un cas unique. La nouvelle administration de cette puissance économique d’Afrique de l’Ouest a choisi d’administrer une thérapie de choc à l’économie en difficulté, en recourant à des politiques plus orthodoxes qui ont eu des résultats sévères, bien qu’attendus à court terme.

« L’une des principales conséquences pour le secteur bancaire et les marchés a été la suppression de la subvention au carburant nigérian et les modifications du taux de change, qui ont créé une pression immédiate sur les marchés parallèles et formels. La dépréciation de la monnaie nous a évidemment affectés », commente Jeremy Awori.

La situation s’est stabilisée et, selon le dirigeant, Ecobank a pris tout cela à bras-le-corps. « Nous avons constaté une amélioration du taux de change et les sentiments se sont nettement améliorés, mais il y a encore du travail à faire dans le contexte nigérian », soupire-t-il.

En dehors du Nigeria, le groupe a des raisons de se réjouir. En avril, il a publié ses résultats pour 2023, avec des chiffres impressionnants, notamment un rendement des capitaux propres tangibles (ROTE) de 24,9 % et une augmentation de 8 % du bénéfice avant impôt, qui atteint 581 millions $, soit une augmentation de 34 % à taux de change constant.

 

Croissance, transformation et rendement

Ecobank a également dépassé la barre des 2 milliards $ de revenus nets pour la première fois depuis 2015, marquant une hausse de 11 %, ou une hausse substantielle de 31 % à taux de change constant, pour atteindre 2,1 milliards $.

La banque présente une qualité de crédit stable, avec des prêts non performants à 5,4 % et un coût du risque à 128 points de base. Il reste en bonne santé financière avec un ratio d’adéquation des fonds propres de 15%, supérieur à la moyenne régionale et aux minimums réglementaires, un ratio prêts/dépôts de 55,4 % et un ratio coûts/revenus de 53,9 %, bien loin de l’époque où Ecobank suscitait l’inquiétude des observateurs du secteur en raison de ses coûts supérieurs à 60 %.

Selon Jeremy Awori, la clé de ce succès réside dans l’orientation stratégique vers « la croissance, la transformation et le rendement » (GTR) que la banque a adoptée sous sa direction. Cela a impliqué la poursuite de la croissance des activités de banque d’affaires et d’investissement, et la concentration sur les domaines de croissance des paiements, de la banque de détail et de la banque commerciale, en particulier la tranche des PME du marché, dans laquelle le Groupe s’est particulièrement bien comporté.

« Toutes nos activités ont connu une forte croissance au cours de l’année écoulée, mais ce sont les activités commerciales et les PME qui ont enregistré les meilleurs résultats », se félicite-t-il.

Le groupe s’est également beaucoup plus concentré sur l’Afrique centrale, l’Afrique de l’Ouest et l’Afrique australe, où il a enregistré une croissance notable de son activité. « Nous avons donc une croissance très diversifiée. L’UEMOA (hors Nigeria) continue de croître fortement et les marchés anglophones d’Afrique de l’Ouest sont également revenus en force, même après la situation de la dette du Ghana. »

Et d’ajouter : « Nous nous concentrons donc davantage sur le marché et cela a également commencé à se manifester dans certaines de nos activités qui ne répondaient pas à nos attentes. ». Son idée est de se consolider et de croître sur les marchés où le groupe est déjà fort et de trouver des moyens d’améliorer les performances là où elles sont plus faibles.

Sur le plan opérationnel, Ecobank a fait preuve d’une plus grande discipline dans la gestion de ses dépenses. « En ce qui concerne la base des dépenses, nous avons examiné chaque élément de nos coûts, tant en monnaie locale qu’en devises. Nous avons lancé diverses initiatives visant à automatiser et à simplifier ces processus. Cela se traduira par des avantages en termes de coûts et de productivité. »



Des poids lourds aux postes clés

De plus, ajoute-t-il, « nous avons fait preuve d’une grande détermination dans les domaines où nous ne sommes pas aussi efficaces, afin de réduire le ratio coûts/revenus. Investir dans la technologie signifie que la banque peut améliorer l’expérience de ses clients, faire des économies, augmenter ses revenus et, en fin de compte, améliorer le ratio coûts/revenus, comme elle l’a fait ». Jeremy Awori souligne que l’accent mis par Ecobank sur la croissance et la transformation est crucial pour façonner sa trajectoire future afin de répondre aux attentes changeantes des clients. Cela implique d’affiner les propositions de produits, les stratégies de tarification et les niveaux de service afin d’améliorer la compétitivité.

Le groupe, insiste-t-il, a adopté un programme « clair » de transformation de ses activités en vue d’une plus grande compétitivité, et les résultats de l’année dernière sont la preuve de l’efficacité de cette stratégie. En outre, cette stratégie contribue à accroître le rendement pour tous les actionnaires de la banque. Là encore, les résultats de 2023 semblent le confirmer. En effet, dit-il, « les problèmes de change ont quelque peu terni les résultats. Mais si vous regardez la croissance de notre chiffre d’affaires, elle aurait été bien supérieure à 30 % à taux de change constant ».

La croissance régionale de Ecobank est tout à fait conforme à la vision de ses fondateurs qui, en 1985, ont créé Ecobank Transnational Incorporated (ETI) avec un capital autorisé de 100 millions $.

Aujourd’hui, avec une présence dans 35 pays d’Afrique subsaharienne, la marque Ecobank est un pilier de l’architecture financière du continent. Au fil des ans, elle affiche plusieurs « premières », comme en novembre 2023, lorsque la banque a annoncé un accord inédit de 200 millions $ avec le Fonds africain de garantie pour soutenir les PME.

« Nous sommes en position de force », note Jeremy Awori. « Nous sommes dans le trio de tête sur 15 ou 16 marchés, mais il y a encore de la place pour la croissance. »

En mars, le groupe a annoncé une série de nouvelles nominations qui, selon lui, seront essentielles pour mener à bien sa mission de croissance, de transformation et de rendement, la stratégie d’entreprise en trois volets sur cinq ans adoptée sous la direction de Jeremy Awori.

 

Ecobank renforce son équipe de direction

 

« Ce sont des leaders dotés d’une expérience internationale, car nous avons besoin de poids lourds pour faire progresser toutes ces activités », commente Jeremy Awori.

 

Une politique numérique qui n’oublie pas les agences

Qui précise, à titre d’exemple : « La direction de la Transformation veillera à ce que toutes nos initiatives soient mises en œuvre dans les délais impartis et  fassent l’objet d’un suivi et d’un contrôle de l’exécution pour en tirer tous les avantages. » Cette direction, confiée à Martin Miruka, se concentrera également sur l’automatisation des processus manuels afin de fournir des services à moindre coût aux clients.  « J’ai créé cette direction parce que je veux  mettre en œuvre des initiatives qui améliorent de manière significative l’expérience des clients et répondent à leurs problèmes. »

Dès 2016, Ecobank a lancé son programme de transformation numérique dans le cadre de sa campagne Roadmap to Leadership, dans 33 pays. On estime que l’application compte plus de 14 millions d’utilisateurs, offrant une alternative digitale aux clients.

Toutefois, Jeremy Awori explique que si les investissements dans les outils numériques destinés à faciliter les interactions avec les consommateurs sont essentiels, la banque reconnaît que de nombreux consommateurs continueront à vouloir avoir des interactions physiques, dans les agences.

En effet, les économies africaines restent fortement dépendantes de l’argent liquide, malgré les efforts considérables de numérisation déployés dans plusieurs pays. « Nous allons continuer à investir dans notre franchise parce que beaucoup de nos clients apprécient et utilisent encore le réseau de succursales. Mais nous allons également investir dans l’équipement et la technologie, comme les guichets automatiques, les distributeurs de billets, les canaux mobiles et en ligne, ainsi que dans notre réseau d’agences afin d’apporter les services bancaires le plus près possible des clients. »

D’autres investissements sont réalisés dans les centres de données de la banque ainsi que dans les capacités de son personnel à mieux gérer les données et à améliorer l’expérience des clients. « Au-delà de cela, nous investissons aussi beaucoup dans les données, à la fois pour améliorer notre gestion des risques et pour fournir de meilleures informations sur la manière dont nous fixons les tarifs et dont nous nous engageons avec les clients.

Jeremy Awori et Jules Ngankam, directeur général de AGF, le 16 novembre 2023.
Jeremy Awori et Jules Ngankam, directeur général de AGF, le 16 novembre 2023.

 

Nous cherchons à affiner nos produits pour les rendre plus pertinents. Nous investissons dans nos activités parce que nous croyons aux perspectives à moyen et long terme de ce continent et à ce que nous pouvons faire en tant qu’entreprise panafricaine. »

Selon Jeremy Awori, cet engagement à long terme en Afrique est en partie responsable de la capacité de la banque à surmonter les récentes tempêtes dans ses domaines d’activité.

 

La force de la diversité

« Ecobank a des relations très fortes et des racines profondes dans nos marchés et nous ne sommes pas des amis des beaux jours uniquement. Nous sommes là pour fonctionner dans les bons comme dans les mauvais moments et nous sommes là pour toujours soutenir nos  fidèles clients. »

La présence diversifiée de la banque est très importante, car si la banque est confrontée à des difficultés dans une région, celles-ci peuvent être compensées par les bons résultats d’une autre région. « Cela nous a beaucoup aidés », concède le dirigeant.

L’instabilité au Sahel constitue-t-elle une menace ? Jeremy Awori choisit d’adopter un ton positif et diplomatique. « Nous savons que des changements politiques sont en cours et nous sommes évidemment très proches de ces pays. Je pense qu’il s’agit simplement de voir les perspectives à long terme, de travailler avec les autorités de régulation gouvernementales d’une manière qui soit bonne pour les entreprises et pour l’économie. »

Même sous des climats moins fébriles, les banques doivent faire face à des réglementations et à des politiques souvent imprévisibles. Au Nigeria, par exemple, les nouveaux dirigeants de la Banque centrale ont décidé de nouvelles exigences en matière de capital minimum pour les banques. Les banques commerciales dotées de licences internationales auraient besoin d’un capital de base de 200 milliards de nairas (429 millions de dollars), tandis que les banques commerciales nationales devraient lever 200 milliards de nairas.

Cette mesure devrait favoriser une certaine consolidation du marché nigérian, certaines banques pouvant décider de fusionner ou d’être rachetées par d’autres. Jeremy Awori se déclare globalement d’accord avec les nouvelles exigences en matière de capital, soulignant que des banques mieux capitalisées contribueront à combler le déficit de prêts et à stimuler la croissance économique.

L’accès au financement est l’un des principaux obstacles à la croissance des entreprises sur le continent, en particulier pour les PME. « Si nous voulons changer les moyens de subsistance et les vies, nous devons investir davantage de capitaux dans le secteur bancaire. »

Les prêts à la consommation en Afrique sont également bien inférieurs à ceux des autres régions, puisqu’ils représentent 10 % du PIB, contre 60 % à 80 % dans les autres régions. La voie de la prospérité pour les Africains ordinaires passe par un secteur financier plus autonome et plus puissant, capable de développer des produits permettant aux entreprises et aux consommateurs de poursuivre leurs différents objectifs.

 

Saisir la baisse des taux d’intérêt

 « Les banques ne généreront pas de capital uniquement grâce à l’accroissement des bénéfices. Nous aurons également besoin de plus d’injections et de levées de capitaux », reconnaît Jeremy Awori, donnant là une indication de la manière dont le groupe réagira aux nouvelles exigences en matière de capital.

Disposer du capital est une chose, mais on s’inquiète de plus en plus du manque de projets bancables sur le continent, ce qui signifie que même avec la meilleure volonté du monde, les établissements financiers pourraient avoir du mal à trouver les moyens de dépenser leurs liquidités pour obtenir des rendements qui en valent la peine.

Jeremy Awori juge toutefois qu’il est possible de trouver les bons projets sur les divers marchés africains ; les banques doivent étudier ces marchés et déterminer quels sont les risques qui  existent vraiment.

À moyen terme,  l’inflation et les taux d’intérêt continueront de baisser, Jeremy Awori précise: « Nous voulons être prêts à offrir des services bancaires à nos clients et à les aider à atteindre leurs objectifs et à réaliser leurs aspirations. »

Ce moment ne saurait arriver trop tôt. Le continent reste confronté à des vents contraires générés, du moins en partie, par des facteurs externes et l’inflation générée par ces incertitudes.

Cela s’est traduit non seulement par des charges plus lourdes pour les budgets nationaux et les ménages, mais aussi par des difficultés d’accès aux capitaux, dont une partie a fui vers des marchés plus sûrs où les hausses des taux d’intérêt offrent de meilleurs rendements.

Jeremy Awori espère que le vent tourne : « Nous avons constaté une baisse significative des investissements étrangers sur certains de nos marchés, mais nous espérons que l’assouplissement des taux d’intérêt entraînera un retour de l’argent sur le continent. »

La baisse des taux pourrait également se traduire par des taux d’emprunt plus abordables pour les pays africains.

« Nous espérons que le coût des emprunts diminue pour les gouvernements, ce qui les encourage à investir davantage dans les infrastructures, car ils disposent d’une plus grande marge de manœuvre. Récemment, la Côte d’Ivoire, le Bénin et le Kenya sont revenus sur les marchés monétaires internationaux et l’effet domino qui avait été prédit après le défaut de paiement du Ghana ne s’est pas matérialisé. »



Partenariat avec les Fintechs

Le retournement des investissements a particulièrement affecté le secteur des Fintechs.

« Nous avions vu une pléthore d’entreprises Fintech arriver sur le marché, la plupart d’entre elles étant financées par des capitaux de pré-amorçage. Avec la sortie des capitaux étrangers et les incertitudes sur les marchés des changes, elles ont eu un peu plus de mal à lever des capitaux. Je pense que nous verrons également une amélioration des investissements et des actions cotées en Bourse », commente Jeremy Awori.

La montée en puissance de ces entreprises Fintech, telles que Flutterwave, Opay et Interswitch, toutes membres du club exclusif des licornes africaines, peut à bien des égards être interprétée comme un défi direct lancé aux banques. Et ce, avant même que les opérateurs de télécommunications ne s’emparent du terrain traditionnellement détenu par les banques, comme les paiements, les envois de fonds, l’épargne et même l’assurance.

Jeremy Awori voit cependant des opportunités pour ces nouveaux acteurs. « Je ne dirais pas que nous sommes inquiets. Il faut toujours rester concentré, et ne pas se reposer sur ses lauriers. Nous devons toujours examiner les produits et les services que nous offrons aux clients. Sont-ils pertinents ? S’adaptent-ils à leurs besoins ? »

 

Saisir l’opportunité du libre-échange

Dès lors, juge-t-il, les banques, les opérateurs télécoms et les Fintechs doivent collaborer car, entre autres, ils doivent partager l’infrastructure dont dépend la fourniture de leurs services.

« Ce n’est pas qu’ils ne représentent pas une menace, mais nous considérons que travailler avec eux est une opportunité de fournir des services bancaires et financiers de manière rentable. » Les avantages seront ressentis par les consommateurs, surtout si les entreprises technologiques et les décideurs politiques parviennent à réduire le coût de l’accès, qu’il s’agisse d’appareils ou de données, afin de permettre à un plus grand nombre de personnes d’utiliser les produits numériques proposés par les banques et les Fintechs dans le domaine des services financiers.

Selon Jeremy Awori, ce qui aiderait le secteur, c’est un environnement propice où la macroéconomie est stable, où l’État de droit est respecté et où les réglementations sont harmonisées entre les marchés. Si la surveillance réglementaire est cruciale, une approche équilibrée qui favorise l’innovation et le développement des entreprises serait, selon lui, la meilleure solution pour le continent.

« Il existe certaines possibilités d’obtenir des avantages d’échelle en permettant à des entreprises comme la nôtre d’opérer facilement sur tout le continent. La tendance à poursuivre des intérêts nationalistes ajoute de la complexité et augmente les incertitudes pour les investisseurs. »

Faudra-t-il en faire davantage pour éliminer les obstacles qui se dressent directement sur la voie de la zone de libre-échange continentale africaine ? « Nous encourageons simplement les gouvernements à signer et à mettre en place des mécanismes pour faire face à cette réalité », déclare Jeremy Awori. Ce serait également une bonne affaire pour Ecobank, avec son implantation dans 35 pays et donc une certaine capacité à mener des opérations multi-juridictionnelles.

« La voie de la prospérité pour les Africains ordinaires passe par un secteur financier plus puissant. »

« Nous avons une longue expérience sur un grand nombre de ces marchés. Ce que nous voulons faire, c’est permettre à davantage d’entreprises panafricaines de gérer facilement leurs opérations sur une base continentale. Nous avons une expérience approfondie et significative de ces marchés et nous y entretenons des relations solides, de sorte que nous pouvons proposer aux entreprises une solution tout-en-un qui leur permette de se développer sur dix ou quinze marchés. »

Le dirigeant suggère que les décideurs politiques s’inspirent de ce qui a fonctionné sur des marchés comme Singapour, l’Inde, l’Amérique du Sud et la Chine, où une réglementation légère et intuitive a favorisé la croissance et l’innovation. « Si les réglementations fonctionnent sur un marché, par exemple en matière de sécurité, de confidentialité et de protection des données, il faudrait les reproduire ailleurs. Je pense que nous pouvons nous inspirer des meilleures pratiques mais, bien sûr, nous devons nous assurer qu’elles sont bien adaptées à nos marchés et à nos conditions économiques et sociales », déclare-t-il.

@ABanker

Écrit par
Omar Ben yedder

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