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Culture

Un braconnier devenu garde-chasse

Un braconnier devenu garde-chasse
  • Publiédécembre 25, 2023

AE Rooks raconte l’histoire passionnante d’un navire négrier qui a fini par devenir le fléau de son ancien commerce au large des côtes de l’Afrique de l’Ouest au XIXe siècle.

 

Ce récit raconte l’histoire vraie d’un ancien navire négrier, le Black Joke, qui a servi dans l’escadron d’Afrique de l’Ouest (WAS) de la marine royale britannique pour intercepter les esclavagistes naviguant de l’Afrique de l’Ouest vers le nouveau monde.

AE Rooks est une conteuse de renom. Polyvalente, elle a obtenu des diplômes en théâtre, en droit, en bibliothéconomie et en sciences de l’information, et prépare actuellement des diplômes en éducation et en sexualité humaine. Ses passions intellectuelles sont unies par ce que le passé peut nous apprendre sur le présent, la manière dont l’histoire façonne notre avenir et, surtout, l’importance des histoires intéressantes.

« Reconnaissant que l’émancipation sans liberté n’était pas grand-chose, certains Africains ont fait semblant d’accepter docilement leur nouveau nom ou leur nouveau travail, puis se sont fondus dans la nature… »

Il convient de replacer l’histoire de Black Joke dans son contexte. La participation britannique à la traite transatlantique des esclaves a débuté en 1562 et, dans les années 1730, la Grande-Bretagne était le plus grand pays trafiquant d’esclaves au monde. Un mouvement abolitionniste influent s’est développé en Grande-Bretagne aux XVIIIe et XIXe siècles, jusqu’à ce que la loi sur le commerce des esclaves de 1807 abolisse le commerce des esclaves – mais pas l’esclavage lui-même –, dans l’Empire britannique. Ce n’est qu’avec la loi de 1833 sur l’abolition de l’esclavage que l’institution de l’esclavage a été interdite dans les territoires britanniques d’outre-mer directement administrés.

 

Construit pour un empereur

AE Rooks
AE Rooks

À partir de 1808, la WAS a tenté d’intercepter les navires négriers illégaux, mais le peu de navires disponibles pour les patrouilles pendant les guerres napoléoniennes n’a eu qu’un succès très modeste. À partir de 1815, la marine dispose de plus de ressources, mais ses navires sont souvent trop vieux et trop lents pour capturer les navires négriers.

Cependant, le Black Joke était différent. Construit en Amérique et baptisé à l’origine Henriqueta, AE Rooks le décrit comme « un navire si raffiné qu’il aurait pu être construit pour un empereur ». Il jouissait d’une réputation bien fondée, tant pour la beauté de son design que pour sa vitesse en mer.

Le navire a été acheté par un important marchand d’esclaves brésilien, Jose de Cerqueria Lima, qui possédait une vaste flotte d’esclavagistes. Hélas, en septembre 1827, alors qu’il quittait Lagos avec 569 esclaves africains entassés dans une cale de 90 pieds par 26 pieds, son capitaine a mal évalué sa capacité à distancer le navire britannique Sybille. Contraint de se rendre, il est emmené à Freetown, en Sierra Leone, alors colonie britannique et principale base de la WAS.

 

Répression d’un vil commerce

À son arrivée à Freetown, l’Henriqueta est rapidement condamnée comme esclavagiste et vendue aux enchères pour 300 livres sterling. Acquis par la marine, il est rebaptisé « Black Joke » (blague noire), d’après une chanson de marins populaire, et c’est ainsi que débute la remarquable carrière du navire en tant que fléau de l’esclavage.

Une douzaine d’esclavagistes sont capturés par le Black Joke. Le Gertrudis a été capturé en janvier 1828 après une poursuite de 24 heures et a permis la libération de 155 personnes réduites en esclavage, dont 80 enfants. Cela s’est produit à peine une semaine après le rebaptême du navire à Freetown, un exploit remarquable si l’on considère que de nombreux navires de la WAS ont passé des semaines ou des mois à patrouiller le long des côtes d’Afrique de l’Ouest sans rencontrer, et encore moins capturer, un seul esclavagiste.

 

Après chaque chapitre décrivant les réalisations du navire, l’auteur reproduit le registre qui énumère les personnes réduites en esclavage trouvées à bord. Cela révèle, dans une certaine mesure, l’impact du navire sur des vies humaines individuelles.

AE Rook décrit également les traités internationaux qui ont compliqué son travail. Si un esclavagiste présumé pouvait prétendre de manière crédible appartenir à une nation, ou tromper les autorités sur la nature de sa cargaison, il pouvait tenter de se soustraire à la juridiction du WAS.

Par exemple, AE Rooks nous apprend que sur plus de 200 navires négriers quittant les côtes africaines chaque année à la fin des années 1820, un peu plus de 10 % naviguaient sous pavillon français ou américain. Or, « aucun des deux gouvernements n’ayant cédé aux pressions britanniques pour reconnaître (nominalement) un droit mutuel de recherche », il était impossible pour le Black Joke de les fouiller.

Et bien sûr, comme l’observe Rooks, « cela suppose que le drapeau hissé était exact ». Il ne faut pas s’étonner que ceux qui plaçaient le profit au-dessus de la vie et de la dignité humaine n’aient pas hésité à mentir – de toutes les manières possibles et imaginables, avec tous les moyens disponibles –, si cela pouvait empêcher les WAS de capturer et de condamner les richesses illicites emprisonnées dans leur navire.

Et nous devons prendre un autre élément en considération. Si un navire de la WAS prenait en charge un esclavagiste qui n’était pas ensuite condamné par le tribunal naval de Freetown, le capitaine de la WAS serait personnellement responsable des coûts et des dommages liés à son erreur ; une considération qui donne à réfléchir.

 

Le sort des Africains sauvés

Entre 1807 et 1860, la WAS a saisi plus de 1 500 navires négriers et « émancipé » 150 000 Africains. Des guillemets, car le terme « affranchi » n’est pas le plus exact. À leur arrivée à Freetown, les Africains asservis sont devenus britanniques, qu’ils le veuillent ou non, et ont eu le choix entre plusieurs options.

Ils pouvaient choisir de devenir ce que l’on appelle des apprentis (qu’AE Rook qualifie d’« esclaves adjacents ») et d’être envoyés aux Amériques, généralement pour récolter la canne à sucre pendant une période ne dépassant pas quatorze ans ; de rejoindre un régiment de troupes ségréguées ; ou de s’installer dans l’un des domaines bordant Freetown pour travailler sous la direction d’un superviseur avec un lopin de terre, une marmite, une pelle, une cuillère – et une pièce de tissu d’un mètre et quart pour des vêtements. AE Rooks  note d’un ton acerbe : « Rien, parfois même pas l’esclavage, ne semblait heurter les sensibilités britanniques comme la nudité. »

Les Africains qui persistaient à réclamer une véritable libération étaient expédiés à l’intérieur du pays pour se débrouiller seuls. AE Rooks écrit : « Reconnaissants que l’émancipation sans liberté n’était pas grand-chose, certains Africains ont fait semblant d’accepter docilement leur nouveau nom ou leur nouveau travail, puis se sont fondus dans la nature, soit pour échapper à la rigidité de la liberté à Freetown, soit pour éviter d’être à nouveau expédiés, soit tout simplement pour retourner enfin dans leur patrie. »

Ces dernières années, l’histoire brutale de l’esclavage transatlantique est revenue dans l’esprit du public, alors que des voix s’élevaient pour demander que les nations africaines reçoivent des réparations pour les énormes dégâts qu’elles ont subis.

Ce livre passionnant est un ajout utile, montrant à la fois la violence et l’inhumanité de ce commerce et le rôle réconfortant de ceux qui s’y sont opposés.

@NA

Écrit par
Stephen Williams

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