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Culture

Le singulier parcours de Nedia Were

Le singulier parcours de Nedia Were
  • Publiéavril 1, 2024

Passé de la peinture d’enseignes et de portraits dans un trou perdu de son Kenya rural au marché international de l’art, Nedia Were ne cesse de surprendre.

 

Cela fait longtemps que je n’ai pas visité l’atelier de Nedia Were : nos rencontres ont été sportives, dans l’immédiateté de la saison post-Covid. Cela est sur le point de changer alors que j’attends de le rencontrer à l’Artcaffe Gastro, dans le quartier huppé de Westlands à Nairobi.

Nous sommes ici pour rencontrer le marchand d’art new-yorkais Aeon Cummings, un ancien vice-président de JP Morgan et de GE Capital qui développe maintenant son activité de conseil en art, en se concentrant sur les artistes africains et caribéens. Le vol de 11 000 km qu’il a effectué pour visiter Nedia et la scène artistique de Nairobi témoigne de la valeur qu’il accorde à Nedia et au potentiel non découvert qu’elle recèle.

Son parcours, fait de rêves d’enfant, de muses personnelles, de circonstances sociales et d’autodétermination acharnée, l’a hissé d’une existence marginale à une place convoitée dans le monde de l’art.

Nairobi est en train de devenir une destination artistique régionale importante grâce au nombre croissant d’artistes nouveaux et émergents qui acquièrent une renommée internationale ; une liste qui comprend des noms passionnants tels que Beatrice Wanjiku, April Kamunde, Peterson Kamwathi, Onyis Martin, Dickens Otieno, Shabu Mwangi et Boniface Maina.

Ils rejoignent une liste de grands noms internationaux de Nairobi tels que Wangechi Mutu, Michael Armitage, Kaloki Nyamai, Syowia Kyambi, Chemu Ng’ok, Thandiwe Muriu et, bien sûr, Nedia Were, lauréate de nombreux prix.

Nedia Were est né voici 35 ans dans une famille de la classe ouvrière de Langas Estate à Eldoret, une ville agricole rurale décontractée située à 300 km au nord-ouest de Nairobi ; sa mère voulait qu’il suive les traces de son défunt père et devienne instituteur. Elle voulait offrir à son fils une voie plus facile et la sécurité de l’emploi, mais celui-ci n’a rien voulu entendre, ce qui a entraîné une rupture amère. « Les dés étaient jetés », se souvient-il : tout ce qu’il détenait ne reposait que sur un rêve et un passe-temps d’enfant.

Il a grandi sans télévision, sans jouets et sans parcs d’attractions. Les soirées étaient spéciales pour lui, car il attendait avec impatience le retour du travail de son grand-père ; mais il devait faire face à une rude concurrence pour obtenir toute son attention, car le vieil homme devait d’abord s’occuper de lire le Daily Nation d’un bout à l’autre. Le journal est devenu la bibliothèque de Nedia. Il se souvient des histoires de gens qui souffrent et des bandes dessinées qui lui procurent de la joie et stimulent son imagination.

 

Les premières expositions

Avec un crayon et du papier, il s’est mis à copier les bandes dessinées, et c’est ainsi qu’est né son rêve de devenir artiste. Après la rupture, il entreprend de prouver à sa mère et à sa famille qu’il a un meilleur plan. Il a créé une entreprise d’écriture d’enseignes en bord de route, en tant que freelance : Dickson Signs. Il lui est difficile de gagner correctement sa vie : il demande 0,50 dollar par mot et termine la plupart du temps avec moins de 5 $.

La chance lui sourit lorsque des amis lui demandent de peindre leur portrait. À sa grande joie, il peut gagner jusqu’à 5 $ pour un portrait de 30 cm de côté que, dans sa naïveté, il peint sur du bois avec la même peinture à émulsion que celle utilisée pour les murs. Il s’est ensuite lancé dans l’art touristique en réalisant des portraits répétitifs et génériques de Masaïs.

En 2015, convaincu de pouvoir passer du statut d’auteur d’enseignes commerciales à celui d’artiste, il a fait ses valises et se rend à Nairobi. Il y rencontre Patrick « Panye » Mukabi, qui le prend comme mentor au sein du célèbre collectif d’artistes Dust Depo. Il change son nom d’artiste de Dickson Were à Nedia Were pour marquer sa transition. Plus tard dans l’année, il expose pour la première fois au Karen Country Club, un club exclusif et aisé.

Deux ans plus tard, la chance lui sourit et il remporte le très respecté Manjano Art Prize dès sa première tentative. D’autres expositions ont suivi, et l’une des œuvres a été vendue aux enchères sur le marché secondaire au profit de la McMillan Memorial Library de Nairobi.

En 2021, les portes des marchés internationaux de l’art se sont ouvertes lorsque la Mitochondria Gallery de Houston l’a inclus dans une exposition de groupe intitulée « The Line Between » avec le peintre lagosien Mamus Esiebo.

 

À mesure que Nedia Were développe sa voie artistique, il cherche non seulement à faire preuve d’empathie à l’égard des victimes, mais aussi à trouver des moyens subtils de remettre en question les auteurs de la privation des droits sociaux et politiques et, par extension, les représentations des corps noirs dans les médias et la publicité.

 

La peinture fait des remous

La série Mumwamu de Nedia Were a fait sensation. Le titre de cette suite de peintures et de portraits figuratifs mixtes est « corps noirs » ou « personne noire » dans son dialecte local, le tiriki. Elle porte deux marques de son nouveau vocabulaire visuel : l’utilisation distinctive de la couleur noire sur les visages et la peau de ses sujets, et ses références au papier journal – une ode à son grand-père.

En voyant la puissance des visages et des peaux noirs lors de la réalisation, il s’est posé la question de savoir pourquoi certaines personnes se donnent beaucoup de mal pour altérer leur véritable identité visuelle en se blanchissant la peau. Il s’est donné pour mission de redonner aux gens la fierté de leur couleur et de leur identité et de lutter contre la déshumanisation de ceux qui ont la peau noire – en particulier le noir profond que l’on trouve communément dans la région du Nil et du lac Victoria.

Ce faisant, il s’attaque également à l’enseignement des écoles d’art selon lequel le pigment noir ne peut pas être appliqué directement à partir de la palette pour peindre des tons de peau ; l’artiste doit créer la teinte noire en mélangeant les couleurs, ce qui donne une teinte plus atténuée et plus subtile. Il a estimé qu’il devait « racheter » le pigment noir du « trou de pigeon » dans lequel il avait été relégué.

Ses sujets ont donc une apparence visuellement dramatique. Ils sont toujours assis ou au repos, avec un regard fort et concentré sur des yeux blancs contrastés, drapés dans un vêtement fleuri ou dans un arrière-plan de feuillage aux couleurs vives.

 

Une reconnaissance internationale

Après que son Mumwamu a été immédiatement acclamé, Nedia Were a développé une vaste œuvre qui a fait l’objet d’une trentaine d’expositions, de Miami avec la Ross-Sutton Gallery et du Cap avec la Eclectica Gallery à des foires d’art telles que Frieze, la Joburg Art Fair, l’Investec Art Fair et la Biennale de Florence à l’automne 2023.

L’un des moments dont il est le plus fier est celui où, en mars 2022, son portrait d’une jeune femme, Barua Si Yangu (« La lettre n’est pas la mienne »), a été vendu 22 500 livres sterling chez Sotheby’s de Londres. Nombre de ses œuvres se sont retrouvées sur le marché secondaire où, selon la prestigieuse maison, son prix moyen aux enchères est d’environ 12 000 livres sterling.

Selon Artsy.com, Nedia Were était, en 2022, le deuxième artiste émergent africain le plus suivi sur leur plateforme, avec des prix de galerie allant de 7 000 à 15 000 $.

Son parcours, fait de rêves d’enfant, de muses personnelles, de circonstances sociales et d’autodétermination acharnée, l’a hissé d’une existence marginale à une place convoitée dans le monde de l’art, remettant en question les normes artistiques établies et défiant les stéréotypes pour défendre l’identité et le discours politique.

L’acquisition de l’œuvre Untitled par le New Museum de Berlin dans le cadre de l’exposition solo « Fragments of Perceptions » organisée à Houston en 2022 a constitué une étape importante. Il a ensuite obtenu une place convoitée en compagnie d’Amoako Boafo, Zanele Muholi, Rufai Zakaria, Yinka Shonibare, Sungi Mlengeya et Romuald Hazzoume dans l’exposition phare « 4000+ Years of African Art » au Wall House Museum sur l’île de Saint-Barthélemy.

Le pari d’Aeon Cummings sur cet artiste en pleine ascension prend tout son sens. Il pourrait même rapporter beaucoup d’argent au marchand d’art.

 

 

 

 

Peter Achayo est le fondateur et l’éditeur du journal WhatsArtNBO et de AfricanArtMatters. Contact : africanartmatters@gmail.com

@NA

Écrit par
Peter Achayo

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