x
Close
Culture

La vie radicale de Martin Luther King

La vie radicale de Martin Luther King
  • Publiéavril 1, 2024

Dans une nouvelle biographie, Jonathan Eig présente Martin Luther King comme un penseur profond, un brillant stratège et un radical engagé.

 

Loin de l’image aseptisée du Dr Martin Luther King Jr. qui nous est transmise aujourd’hui, Jonathan Eig nous montre ce que King était à son époque, l’« une des figures les plus brutalement clivantes de l’histoire américaine ». Ce livre sur la vie de Martin Luther King est décrit comme « la première biographie majeure de Martin Luther King Jr depuis des décennies » ; et la première à inclure des dossiers du FBI récemment déclassifiés et cherche à « retrouver le véritable homme dans le brouillard gris de l’hagiographie ».

Martin Luther King Jr. était un pasteur chrétien afro-américain, un activiste et un philosophe politique. Il a été l’un des principaux dirigeants du mouvement des droits civiques aux États-Unis de 1955 jusqu’à son assassinat en 1968.

Dirigeant d’une église noire, King a fait progresser les droits civiques des personnes de couleur aux États-Unis en recourant à la désobéissance civile non violente contre les lois racistes Jim Crow et d’autres formes de discrimination légalisée prévalant dans l’ensemble des États-Unis.

Quelques jours avant de recevoir le prix Nobel de la paix à Oslo, dans un important discours prononcé à Londres, alors qu’il se rendait en Norvège, King a évoqué la ségrégation, la lutte pour les droits civiques et son soutien à la lutte contre l’apartheid en Afrique du Sud.

Le livre King : The Life of Martin Luther King de Jonathan Eig se présente comme « la première biographie majeure depuis des décennies de Martin Luther King Jr – et la première à inclure des dossiers du FBI récemment déclassifiés » et cherche à « retrouver le véritable homme dans le brouillard gris de l’hagiographie ».

Et si l’histoire peut sembler familière, Jonathan Eig apporte son flair narratif habituel et ses recherches exhaustives à la tâche. Il présente King de manière convaincante comme un penseur profond, un stratège brillant et un radical engagé, bien qu’assailli par des démons personnels et des doutes cachés.

 

Le creuset de la lutte pour les droits civiques

Les luttes de cette époque troublée sont richement illustrées. Dans l’État raciste de l’Alabama, nous sommes plongés aux côtés du jeune King dans les événements dramatiques du boycott des bus de Montgomery en 1955.

Les lois Jim Crow de Montgomery séparaient les Noirs des Blancs dans les écoles, les magasins et les restaurants, mais le partage des bus était inévitable. Les places assises dans les bus étaient séparées : les dix premiers sièges, deux bancs face à face, suivis d’une seule rangée face à l’avant, étaient réservés aux passagers blancs, tandis que les dix rangées à l’arrière étaient réservées aux passagers noirs. La passagère noire qui s’est opposée à cet arrangement était une radicale improbable : Rosa Parks, une couturière noire, petite, douce et sereine.

En fait, Jonathan Eig explique que Rosa Parks n’a pas été la première femme à refuser de céder sa place dans le bus à un passager blanc. Il s’agissait de Viola White, une femme noire qui avait été battue, arrêtée et condamnée pour ses troubles en 1944. Mais c’est l’arrestation de Parks qui a fait la une des journaux et déclenché un boycott des bus dans toute la ville.

Le récit accorde une place centrale à la direction courageuse du boycott des bus par King et à son célèbre art oratoire, qui lui a permis de se démarquer de ses compagnons d’action.

En tant que président de l’Association pour l’amélioration de Montgomery, King s’est adressé à une congrégation religieuse en prononçant un sermon vibrant qui s’est achevé par ces mots : « Et nous n’avons pas tort… si nous avons tort, la Cour suprême de cette nation a tort. Si nous avons tort, la Constitution des États-Unis a tort. Si nous nous trompons, Dieu tout-puissant se trompe. Si nous nous trompons, Jésus de Nazareth n’était qu’un rêveur utopique qui n’est jamais descendu sur terre. Si nous nous trompons, la justice est un mensonge. L’amour n’a pas de sens. Et nous sommes déterminés, ici à Montgomery, à travailler et à nous battre jusqu’à ce que la justice coule comme de l’eau et la droiture comme un ruisseau puissant. »

À tout juste 26 ans, King avait trouvé la voix unique qui allait résonner dans certains des discours les plus célèbres de l’histoire des États-Unis – un mélange d’agitation politique et de gospel qui donnait à la radicalité un air raisonnable, voire inévitable. Le monde allait changer. Tous les hommes seraient libres. Leur heure était venue, promettait-il.

 

Une figure nationale émerge

Le boycott des bus s’avère victorieux et, au mois de janvier 1957, la Southern Christian Leadership Conference (SCLC) est inaugurée, élisant King comme son premier président.

L’une des premières grandes campagnes de la SCLC est le mouvement d’Albany, à Albany, en Géorgie. Albany était une ville farouchement ségrégationniste et la SCLC est passée à l’action, obtenant quelques concessions, notamment la déségrégation des transports publics.

Le SCLC a également contribué à l’organisation de certaines des manifestations non violentes de 1963 à Birmingham, en Alabama, et cette année-là a également marqué la date de l’une des manifestations les plus remarquables en faveur des droits de l’homme, qui a propulsé King vers une reconnaissance internationale : la Marche sur Washington pour l’emploi et la liberté, au cours de laquelle King a prononcé son célèbre discours « I Have a Dream ».

En plus d’offrir un exemple inégalé de la maîtrise oratoire de King, Jonathan Eig montre que la marche a également été un énorme triomphe logistique et organisationnel – plus de 2 000 bus, 21 trains spéciaux, dix avions affrétés et un nombre incalculable d’automobiles ont convergé vers la ville le matin et l’ont quittée sans difficulté à la tombée de la nuit. Entre 200 000 et 300 000 manifestants ont défilé pacifiquement.

Sa stature nationale grandit et, à la fin de l’année, le Time désigne King comme l’« homme de l’année », avec sa photo en couverture – c’est la première fois qu’une personne noire est reconnue par magazine.

Mais alors que la popularité de King grandit auprès de la population blanche et que les présidents, de John F. Kennedy à Lyndon Johnson, sollicitent ses conseils en matière de relations raciales, il se fait également de puissants ennemis. Le directeur du Federal Bureau of Investigations, J. Edgar Hoover, convaincu que King était un agitateur communiste radical, a ordonné aux agents du FBI d’enquêter sur ses liens éventuels avec le communisme, d’espionner sa vie privée et de mettre ses téléphones sur écoute dans le cadre d’un programme secret COINTEL visant à « neutraliser » ce que le FBI appelait les « groupes de haine nationalistes noirs » et d’autres groupes dissidents. La haine de Hoover à l’égard de King persistera au-delà de l’assassinat de ce dernier.

Outre une liste croissante d’ennemis extérieurs, King a également dû faire face à ses propres démons. Il est apparu comme un être humain courageux et souvent perturbé sur le plan émotionnel, qui exigeait des protestations pacifiques pour son mouvement, mais qui était rarement en paix avec lui-même.

Le livre jette une lumière nouvelle sur les origines de la famille King ainsi que sur les relations complexes de MLK avec sa femme, sur laquelle il comptait mais qu’il trompait continuellement, avec son père et avec ses compagnons d’armes, au cours de périodes d’immenses bouleversements personnels et politiques. 

Jonathan Eig reconnaît que « le portrait présenté ici peut troubler certaines personnes ». Précisant : « Les proches de King ont toujours vu ses défauts et ont compris que son pouvoir provenait de sa capacité à affronter les contradictions, tout comme le faisaient ses héros bibliques. »

 

Une renommée mondiale

En ce qui concerne les relations de King avec l’Afrique, ce livre manque de détails, même si, en mars 1957, aux côtés de dirigeants afro-américains tels que A. Philip Randolph, Adam Clayton Powell et Ralph Bunche, King a été officiellement invité par le Premier ministre Kwame Nkrumah à assister à la cérémonie d’indépendance du Ghana. King s’est également rendu au Nigeria.

Selon un enregistrement récemment découvert d’une interview, mis en ligne par Sean Jacobs, membre de la Shuttleworth Foundation, King a déclaré : « Il y a beaucoup d’intérêt aux États-Unis. Les dirigeants africains en général, et les Africains en particulier, sont très préoccupés par la lutte qui se déroule ici et savent très bien ce qui s’est passé. Je suis rentré d’Afrique il y a un peu plus d’un mois et j’ai eu l’occasion de m’entretenir avec la plupart des principaux dirigeants des nouveaux pays indépendants d’Afrique, ainsi qu’avec les dirigeants des pays qui s’acheminent vers l’indépendance. Je pense qu’ils sont tous d’accord pour dire qu’aux États-Unis, nous devons résoudre le problème de l’injustice raciale si nous voulons conserver notre leadership dans le monde et si nous voulons conserver une voix morale dans un monde composé aux deux tiers de personnes de couleur… Ils connaissent bien [les conditions de vie des Noirs aux États-Unis] et ils disent sans ambages que le racisme et le colonialisme doivent disparaître car ils considèrent que les deux sont fondés sur le même principe, une sorte de mépris de la vie et de la personnalité humaine. »

Pourtant, en son temps, l’énorme contribution de King à la paix mondiale a été reconnue. En octobre 1964, King a reçu le prix Nobel de la paix pour avoir combattu l’inégalité raciale et l’oppression par la résistance non violente.

Quelques jours avant de recevoir le prix Nobel de la paix à Oslo, dans un important discours prononcé à Londres, alors qu’il se rendait en Norvège, King a évoqué la ségrégation, la lutte pour les droits civiques et son soutien à la lutte contre l’apartheid en Afrique du Sud.

La renommée internationale n’a pas atténué son radicalisme inné. Vers la fin de sa vie, King a donné libre cours à son internationalisme et à son antimilitarisme dans ses dénonciations répétées de la guerre désastreuse au Viêt Nam, et s’est révélé un puissant critique du matérialisme dans ses tirades contre la pauvreté aux États-Unis.

Le livre place à juste titre King comme une figure révolutionnaire qui a innové dans la lutte pour les droits civiques aux États-Unis.

Ce faisant, Jonathan Eig offre un aperçu saisissant de la grandeur de son caractère, de la générosité de sa vision et de l’ambition inébranlable qui sous-tendait ses tentatives de conduire la communauté noire vers ce que, dans son dernier discours avant son assassinat, il a appelé de manière poignante « la terre promise » des États-Unis définis par une harmonie raciale qui n’a pas encore totalement émergé.

@NA

Écrit par
Stephen Williams

Laissez un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *