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Culture Diaspora

La soprano à la voix pulpeuse

La soprano à la voix pulpeuse
  • Publiéjanvier 9, 2023

La soprano Francesca Chiejina est l’une des étoiles montantes du monde de l’opéra. Elle décrit pour NewAfrican sa passion pour cette forme d’art et explique pourquoi il faut faire davantage pour y encourager une plus grande diversité.

Ces deux dernières années, Francesca Chiejina a participé à plusieurs productions au Royaume-Uni, notamment La bohème de Puccini, Amadigi de Haendel, en tant que soliste dans Seven Early Songs de Berg et Miss Jessel dans Turn of the Screw de Britten.
Sous contrat avec la Royal Opera House du Royaume-Uni, elle participe à de nombreuses représentations, notamment dans le rôle de la grande prêtresse d’Aïda à Londres, qui se déroule jusqu’au printemps 2023.
Les chanteurs africains ont exploré et triomphé dans pratiquement toutes les formes de chant, de la chorale à la pop et tout ce qui se trouve entre les deux, mais il n’y a guère eu de chanteurs d’opéra du continent – à l’exception d’un petit groupe très électrique d’Afrique du Sud comprenant la grande soprano Pumeza Matshikiza et Pretty Yende. Sans doute le manque de modèles dans le reste de l’Afrique y a-t-il contribué. Si tel est le cas, l’Américaine d’origine nigériane Francesca Chiejina est en passe de changer tout cela.

« Même au Nigeria, ils voient ce que nous faisons ici. De nombreux Nigérians que je connais se forment grâce à YouTube. Même sur TikTok, tant de gens font vivre l’opéra, le modernisent. Les médias sociaux ont été une grâce salvatrice pour cette forme d’art. »

Elle est entrée à l’opéra bien plus tard que ce qui est habituel pour cette discipline vocale des plus exigeantes, à la vingtaine. Son parcours était également inhabituel, elle est arrivée en étudiant la musique classique.
Elle s’en moque et dit que l’opéra est un genre tellement bizarre qu’aucun parcours n’est conventionnel. Ses parents étaient ambitieux et l’ont initiée à la musique dès son plus jeune âge, ainsi que ses frères et sœurs. « Je pense que j’étais la seule à m’y tenir. Mon frère était plutôt un gars de l’informatique. »

Fini le football !
Francesca Chiejina a quitté le Nigeria à l’âge de dix ans, emportant son violon comme bagage à main, pour se rendre aux États-Unis avec ses parents. Elle attribue au système scolaire américain le mérite de l’avoir exposée à différents instruments et arts. Elle s’est mise au cor puis à la flûte en Amérique. Les cours de musique étaient gratuits et elle faisait souvent partie d’orchestres et de chorales. Elle se souvient que les gens disaient souvent qu’elle avait « une voix » et qu’il y avait quelque chose là, mais elle se concentrait sur une carrière médicale.
Pour autant, le sentiment qu’elle avait quelque chose de spécial dans sa voix et son amour croissant pour la musique ne cessaient de la tarauder. « J’ai recommencé à penser à la musique. Je me suis dit : OK, je suis jeune, c’est le moment de prendre un risque. »
Certes, il y a eu beaucoup de larmes ; ses parents pensaient qu’elle faisait une crise. « Mais ils m’ont soutenue, se souvient-elle. Ma mère m’a accompagnée à mon audition, et toutes deux m’ont dit que j’étais une adulte et que c’était à moi de faire ce dont j’avais besoin. »
Elle a obtenu une bourse Fulbright pour étudier la musique et a ensuite été admise dans le célèbre programme pour jeunes artistes Jette Parker du Royal Opera House. Ses parents en sont d’autant plus satisfaits : si quelqu’un d’autre croit en la possibilité de financer son éducation, c’est qu’il doit y avoir un certain talent.
« La musique me rendait heureuse, me stimulait sans cesse. J’avais l’impression de ne jamais être en roue libre et les résultats étaient toujours agréables. » Le chant est apparu littéralement par accident. Elle s’est cassé la cheville gauche en jouant au football, ce qui l’a obligée à trouver une autre activité extrascolaire. Elle s’est inscrite à la chorale parce qu’elle avait entendu dire que c’était facile et elle savait déjà lire la musique. C’est là qu’elle a découvert qu’elle aimait vraiment ça.
« Je chantais alto à la chorale parce que c’était la ligne la plus difficile à lire. À l’université du Michigan, j’ai commencé à m’entraîner comme mezzo parce que je ne pouvais pas vraiment chanter aussi haut. Lorsque j’ai commencé à chanter haut pendant mes études, mon professeur m’a dit ‘en fait, vous êtes probablement une soprano’. Je suppose que j’ai simplement grandi dans ma voix naturelle. »

 

L’article fini n’existe pas
Les personnages principaux des drames lyriques sont généralement interprétés par des sopranos et des ténors. C’est pourquoi, selon Fransesca Cheijina, ce sont également les rôles les plus stressants.
Quand atteindra-t-elle son apogée ? Elle a définitivement le sentiment de s’améliorer, mais estime qu’il n’y a pas d’article fini. « Au fur et à mesure que j’acquiers de l’expérience, que ma voix vieillit, que mon corps vieillit, ce sera toujours un travail en progression. C’était difficile quand j’étais un jeune chanteur, de savoir qu’il n’y a pas de ligne d’arrivée. Mais c’est aussi ce que j’aime dans ce métier. C’est toujours un défi pour moi, donc je ne suis jamais en roue libre. »
À 31 ans, la soprano est encore jeune dans son secteur. Elle estime que les sopranos n’atteignent pas leur apogée avant la quarantaine. Et même dans ce cas, il faut encore s’entraîner de nombreuses heures par semaine.
Franscesca Chiejina se décrit comme une passionnée d’opéra. Pendant son temps libre, vous la trouverez en train de regarder d’anciens opéras sur YouTube. Aujourd’hui encore, elle dit que regarder et écouter de l’opéra lui procure des émotions que rien d’autre ne lui procure. « L’opéra est tellement dramatique en soi. La gamme dans laquelle les sopranos chantent touche vraiment le cœur des gens. Je sais que lorsque j’entends beaucoup de sopranos chanter, j’ai des frissons. »
Elle reconnaît que l’opéra a ses problèmes en matière de diversité et, ajoute-t-elle, il a eu son moment #metoo, bien que cela n’ait pas été aussi public que dans d’autres industries.
Quant à ses propres modèles, l’étincelle et le catalyseur qui l’ont poussée à plonger et à poursuivre un diplôme en musique ont été d’entendre des sopranos noires sur YouTube. « J’ai d’abord entendu Jessye Norman, puis Marilyn Horne, qui n’est pas noire mais qui a été l’une des premières voix que j’ai entendues. Puis j’ai entendu Leontyne Price et en voyant leurs visages et leurs caractéristiques, je me suis dit que je pourrais être chez moi ici si je jouais bien mes cartes. »
Elle aimerait certainement consacrer plus de temps à inciter davantage de jeunes femmes noires à rejoindre son secteur. Mais elle se défend lorsque je lui dis que le secteur est démodé et borné. « Nous nous efforçons de maintenir la tradition de l’opéra, mais nous apportons toujours de nouvelles idées. La plupart des gens se lancent dans l’opéra parce qu’ils en sont passionnés. Ils ont des histoires uniques et merveilleuses et viennent du monde entier. Et vous trouverez des médecins qui ont changé de carrière pour devenir chanteurs d’opéra, des physiciens… »
Son expérience aux États-Unis est assez unique, rappelle-t-elle, et elle aimerait que les gouvernements rendent la musique aussi accessible qu’elle l’a été pour elle. La pandémie a forcé beaucoup de personnes talentueuses à quitter le secteur, ajoute-t-elle. Elle a eu de la chance, admet-elle, et a enregistré trois opéras pendant cette période qui ont été diffusés en continu.

Un appel plus large
Elle estime que l’opéra gagne en popularité sur le continent. « Les Sud-Africains sont vraiment en train de tout revoir dans le domaine de l’opéra. Nous sommes peu nombreux, mais je sens qu’il y a une communauté qui se construit. »
Elle cite April Koyejo-Audiger, « une étonnante soprano britannico-nigériane ; nous étions ensemble dans La bohème. Même au Nigeria, ils voient ce que nous faisons ici. On peut apprendre beaucoup de choses grâce à YouTube ; de nombreux Nigérians que je connais se forment grâce à YouTube. Même sur TikTok, tant de gens font vivre l’opéra, le modernisent. Les médias sociaux ont été une grâce salvatrice pour cette forme d’art ».
Son pays natal, le Nigeria, compte deux compagnies de premier plan, l’Abuja Opera Company et le Muson Centre. Sa dernière visite au Nigeria a nécessité beaucoup de travail, déclare-t-elle en riant. Ses parents, très fiers, ont veillé à ce qu’elle donne une représentation. Elle est également retournée à son école de musique, Muson, pour donner un cours de maître.
Suit-elle les autres genres, comme l’afrobeats, qui prennent le monde d’assaut ? Oui, et c’est très bien ainsi, car cela encourage les gens à considérer la musique et les arts comme une option viable pour que les enfants puissent gagner leur vie et réussir, ce qui n’a pas toujours été le cas pour les familles traditionnelles.
Lorsque je lui demande s’il y a des objectifs majeurs qu’elle aimerait atteindre – sachant qu’elle s’est produite au Carnegie Hall de New York en 2018 – elle explique qu’une partie du plaisir de chanter est d’être dans le moment présent. « J’ai déjà réalisé beaucoup plus que ce dont j’avais rêvé si tôt dans ma carrière. J’ai d’autres aspirations mais pas d’objectifs spécifiques tels comme chanter en solo. Je veux plutôt continuer à aimer ce que je fais, continuer à m’améliorer et être capable d’aider d’autres personnes qui veulent faire de même. »
@NA

Écrit par
Omar Ben Yedder

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