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African Business Analyse

Relever les défis du développement de la bioénergie

Relever les défis du développement de la bioénergie
  • Publiédécembre 22, 2022

Quels sont les avantages et les coûts de l’intensification de la production commerciale de bioénergie en Afrique ? Leurs utilisations sont aussi multiples qu’elles sont controversées, notamment dans la production alimentaire.

 

Selon les défenseurs de la bioénergie, la production d’énergie à partir de matériaux d’origine biologique permet à l’Afrique de faire un grand pas vers des émissions nettes de carbone nulles. Selon eux, elle permettra également d’améliorer les moyens de subsistance des populations rurales et de réduire le coût des importations de carburant. D’autres, en revanche, insistent sur le fait que les biocarburants sont une recette pour le désastre : ils peuvent entraîner la déforestation, l’expulsion des petits exploitants ruraux et la perte de terres qui devraient être utilisées pour la production alimentaire.

 « Les biocarburants sont un fruit mûr, mais il est important d’adopter les expériences internationales leur production pour les rendre compatibles avec le contexte africain. »

Les matériaux biosourcés peuvent fournir de l’énergie de plusieurs manières. Certaines cultures peuvent être utilisées pour produire de l’éthanol, qui peut ensuite être mélangé à de l’essence pour produire du carburant pour les véhicules. L’éthanol peut également être utilisé dans les cuisinières, offrant ainsi une alternative plus propre au bois ou au charbon de bois. Enfin, les cultures – ou leurs déchets – peuvent être brûlées pour produire de l’électricité.

Bien sûr, l’Afrique dépend déjà de la biomasse pour son énergie. L’Agence internationale de l’énergie estime que plus de 80 % de la population du continent utilise la biomasse pour cuisiner – principalement le bois de chauffage et le charbon de bois. Pourtant, la production de biocarburants à l’échelle commerciale en Afrique est très limitée ; les plantations commerciales géantes de biocarburants que l’on voit au Brésil et dans certaines parties de l’Asie du Sud-Est restent extrêmement rares en Afrique.

L’entrepreneur britannique Richard Bennett a créé Sunbird Bioenergy en 2015, voyant une « opportunité inexploitée » d’utiliser les biocarburants pour aider à fournir à la Zambie un carburant moins cher. En l’absence de production pétrolière nationale, le pays a longtemps été contraint d’importer du pétrole via la Tanzanie. Comme de nombreux pays africains, la Zambie est à la merci de la volatilité des prix mondiaux du pétrole et des fluctuations des taux de change, ce qui a pour conséquence, selon Richard Bennett, que le carburant est « vraiment très cher ».

 

L’exemple du Brésil

Sunbird Bioenergy utilise actuellement le manioc comme matière première pour une bioraffinerie dans la province de Luapula, conçue pour produire 120 millions de litres d’éthanol par an. L’entreprise affirme que cette production équivaudra à 20 % de la consommation de pétrole de la Zambie et aidera le pays à réduire sa facture d’importation de 100 millions de dollars.

Mais des pays comme la Zambie ont un long chemin à parcourir avant de pouvoir imiter le Brésil, où plus de 1,5 million de personnes sont employées directement et indirectement dans la production d’éthanol. Le succès du Brésil, qui a permis à l’éthanol de jouer un rôle beaucoup plus important, dépend de sa capacité à exiger de ses constructeurs automobiles qu’ils produisent des « véhicules à carburant modulable » pouvant fonctionner avec un carburant à très forte teneur en éthanol.

L’essence vendue au Brésil a une teneur standard en éthanol de 27 % et de nombreux véhicules peuvent fonctionner uniquement à l’éthanol. Ailleurs, l’éthanol ne peut représenter plus de 10% à 15 % de l’essence à la pompe. En l’absence d’une industrie automobile nationale dans la plupart des pays africains, les gouvernements disposent de moins de leviers pour stimuler la croissance d’une industrie des biocarburants.

Le carburant aviation durable (SAF) offre une autre possibilité. Yitatek Yitbarek, directeur régional pour l’Afrique de la Roundtable for Sustainable Biomaterials, explique qu’Ethiopian Airlines est l’une des nombreuses compagnies aériennes à s’intéresser au potentiel de production de SAF en Afrique. « Elles étudient les possibilités de produire des SAF et de s’associer à des investisseurs potentiels dans ce secteur. »

La production de SAF à partir de biocarburants est actuellement négligeable, représentant moins de 0,1 % du carburant aviation utilisé dans le monde. Une augmentation considérable de la production sera nécessaire dans les années à venir. L’UE envisage actuellement des objectifs pour que les SAF fournissent jusqu’à 85 % du carburant aviation d’ici à 2050.

 

Nourriture contre carburant

Une étude réalisée en 2019 par l’Institut international pour l’analyse des systèmes appliqués et la branche sud-africaine du Fonds mondial pour la nature a révélé un potentiel « significatif » de production de carburéacteur à partir de biomatériaux en Afrique subsaharienne, notamment en Afrique centrale, en RD Congo et dans la région du golfe de Guinée. Elle a toutefois prévenu que la quantité de terres disponibles pour produire des biocarburants diminuera considérablement d’ici 2050, en raison de la nécessité de cultiver davantage de nourriture.

Le conflit apparent entre l’utilisation des terres pour fournir du carburant ou pour cultiver des aliments est peut-être la question la plus épineuse du débat sur les biocarburants. Stefan Schmidt est professeur de microbiologie à l’université de KwaZulu-Natal.

Il explique à African Business que l’examen des coûts et des avantages de l’utilisation de terres productives pour produire des cultures énergétiques est au cœur du défi pour l’Afrique. « En fonction de la matière première et de sa production, des effets environnementaux négatifs pourraient apparaître. »

De multiples ONG ont violemment critiqué les décideurs européens pour avoir autorisé l’utilisation de cultures comme biocarburants. T&E, une ONG environnementale, décrit la promotion des biocarburants végétaux par l’UE comme « la chose la plus stupide que l’UE ait faite au nom du climat ». Elle affirme que le fait que l’Europe brûle du blé, du colza et de l’huile de tournesol est une cause majeure de la flambée des prix alimentaires.

« Il est certain que la production alimentaire devrait avoir la priorité sur la production de cultures énergétiques en cas de problèmes de sécurité alimentaire », reconnaît Stefan Schmidt. Cela étant, il est possible de trouver des solutions permettant d’utiliser des cultures à des fins énergétiques sur des terres impropres à la production alimentaire ; à condition que ces terres soient correctement surveillées et gérées.

 

Le recyclage des déchets

Richard Bennett convient que la production de biocarburants ne devrait avoir lieu que sur les terres qui ne sont pas nécessaires à la production alimentaire. « Vous devez vous assurer que vous opérez dans des zones où il n’y a pas de conflit avec la production alimentaire. » Sunbird Bioenergy opère sur un bloc de terre de 100 000 hectares en Zambie que le gouvernement a alloué à la production commerciale. Selon Richard Bennett, ces terres pourraient théoriquement être utilisées pour cultiver des produits alimentaires tels que le maïs, mais cela ne serait pas commercialement viable en raison du coût élevé du transport des produits vers les marchés des zones urbaines.

La production d’énergie à partir des déchets de culture est un moyen de résoudre la quadrature du cercle. « La bioénergie peut être considérée comme un moyen pour l’Afrique de réduire non seulement sa dépendance à l’égard des combustibles fossiles, mais aussi comme un moyen de résoudre le problème de l’élimination des déchets organiques dans les décharges ou les décharges », souligne Chris Chi-jiutomi, responsable des infrastructures pour l’Afrique et le Pakistan chez British International Investment, l’institution britannique de financement du développement. « Les entrepreneurs et les entreprises s’efforcent de développer et de mettre en œuvre des solutions à petite et à grande échelle. »

Les efforts déployés par l’Inde pour utiliser les résidus de culture et d’autres formes de déchets organiques, comme le fumier, afin de produire du biogaz comprimé (CBG) pourraient constituer un modèle dont l’Afrique pourrait s’inspirer, selon Chris Chi-jiutomi. Le pays cherche notamment à utiliser la paille de riz – qui est sinon souvent brûlée dans les champs, ce qui aggrave la pollution atmosphérique dans le nord de l’Inde – pour produire du CBG.

Il existe déjà plusieurs projets de valorisation énergétique des déchets en Afrique, notamment en Égypte et en Afrique du Sud. En mars, South African Breweries a signé un accord d’achat d’électricité avec l’exploitant d’une installation de biogaz qui prévoit d’utiliser le lisier de l’une des plus grandes exploitations laitières du pays pour produire de l’électricité.

Le professeur Stefan Schmidt reconnaît le potentiel du biogaz dans le bouquet énergétique de l’Afrique : « Il est essentiel de choisir la bonne technologie en fonction des différentes régions. » Alors que pour les zones rurales moins développées et dépourvues d’infrastructures, « de simples digesteurs de biogaz pourraient fonctionner pour fournir de l’énergie localement en utilisant les déchets organiques disponibles, les régions plus développées pourraient bénéficier de systèmes plus grands », poursuit-il.

 

Un avenir plus vert ?

Le potentiel de l’Afrique à devenir un producteur majeur de bioénergie est sans aucun doute considérable. Richard Bennett pense que le continent peut devenir une « centrale verte », la bioénergie l’aidant à devenir indépendant sur le plan énergétique et, à terme, à exporter du carburant vers d’autres marchés.

Mais ceux qui envisagent de produire des biocarburants à des fins commerciales se heurtent à des obstacles majeurs. En plus de ses opérations en Zambie, Sunbird Bioenergy a acquis en 2016 un projet de bioénergie en Sierra Leone qui avait été établi à l’origine par le groupe Addax et Oryx, une entité surtout connue pour la production de pétrole.

« Cela semblait être une très bonne opportunité », considère Richard Bennett, qui reconnaît que de multiples problèmes liés aux terrains et aux infrastructures, ainsi que des relations difficiles avec le gouvernement, ont perturbé le projet.

Malgré ces difficultés, Yitatek Yitbarek décrit les biocarburants comme « un fruit mûr » pour une plus grande utilisation des technologies vertes en Afrique. Mais, ajoute-t-il, « il est important d’adopter les expériences internationales de production de biocarburants pour les rendre compatibles avec le contexte africain ».

Biomasse en Côte d’Ivoire

En effet, rares sont ceux qui soutiendraient que l’Afrique devrait simplement chercher à reproduire l’expérience des pays comme le Brésil en matière de biocarburants. Le statut du Brésil en tant que leader mondial des biocarburants repose sur une longue histoire d’agriculture mécanisée sur d’immenses plantations. Il est impossible de créer des conditions similaires dans la majeure partie de l’Afrique sans expulser des millions de petits exploitants ruraux ou transformer les forêts tropicales en exploitations commerciales.

La clé pour l’Afrique est de trouver des solutions à petite et à grande échelle pour exploiter l’énergie à partir de matériaux biologiques d’une manière qui soit durable à long terme.

@AB

 

 

Écrit par
Ben Payton

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