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Récit : comment se remettre d’une fraude massive ?

Récit : comment se remettre d’une fraude massive ?
  • Publiéoctobre 26, 2023

Pendant des décennies, le milliardaire de la vente au détail Christo Weise était l’un des plus grands entrepreneurs d’Afrique du Sud. Lorsque le scandale comptable chez Steinhoff a décimé sa fortune, il a dû limiter ses pertes et recommencer à zéro.

 

La maison du milliardaire africain Christo Wiese est située dans l’un des endroits les plus beaux de la Terre. Elle se trouve sur une petite parcelle de terrain, se jetant à travers le fracas des vagues sur les rochers dans le bleu de l’Atlantique Sud, à Clifton, au Cap, à l’extrémité la plus méridionale de l’Afrique. Ici, il réfléchit à la vie, aux affaires, aux turbulences économiques et à son retour douloureux au statut de nouveau milliardaire, d’une valeur de 1,1 milliard de dollars selon Forbes, seulement six ans après avoir failli tout perdre dans un scandale comptable à la Enron qui a surpris l’entrepreneur rusé comme un voleur dans la nuit.

L’ancien avocat de 81 ans et candidat malheureux aux élections, n’a jamais eu l’occasion d’occuper les rangs du pouvoir au Parlement, mais depuis des décennies, il est une voix sage et influente parmi ceux qui sont aux commandes. La veille de notre conversation, il avait dîné avec le président Cyril Ramaphosa, où politique et affaires étaient à l’ordre du jour.

Avec encore plus d’enthousiasme, il investit, avec un partenaire chinois, dans une société basée à Singapour qui fabrique des pièces de rechange pour bulldozers ; l’entreprise a commencé à exporter vers les États-Unis et connaît une croissance rapide.

L’ANC risque-t-elle de perdre la majorité aux prochaines élections nationales ? « C’est probable. Le parti se prépare à cette éventualité très distincte selon laquelle ils n’obtiendront pas 50% des voix ! », reconnaît Christo Wiese.

Cela pourrait susciter la peur chez de nombreux investisseurs dans le pays. Le partenaire de coalition probable pour l’ANC, s’il veut se maintenir au pouvoir, est le parti radical de gauche portant le béret rouge, les Combattants pour la liberté économique.

« Eh bien, il est généralement accepté qu’il y ait des coalitions qui seront des désastres, dans l’extrême, mais cela ne fera qu’accélérer la fin de ces coalitions. Si l’ANC puissant peut être mis à genoux par les coupures de courant et l’état de l’économie en général, alors vous devez accepter que les coalitions, tout aussi mauvaises, voire pire, finiront également par être jetées aux oubliettes. »

Quel que soit le, ou les partis politiques qui dirigeront l’Afrique du Sud l’année prochaine, ils devront faire face aux mêmes problèmes graves : comment maintenir l’électricité, éviter l’effondrement de l’économie et regagner la confiance des investisseurs.

 

Deux ou trois ans pour redresser l’économie

Il est difficile de croire que seulement 18 ans se sont écoulés depuis que les journaux sud-africains titraient « 2005, l’année prospère ! ». Les coupures de courant étaient inimaginables ; les mines étaient florissantes dans le boom des matières premières et la croissance était de 5 %.

Aujourd’hui, des millions de Sud-Africains se demandent, à la lueur des bougies, comment maintenir leurs entreprises ouvertes dans un pays où l’électricité est plus souvent absente que présente.

Ces jours sombres ont déjà durement touché Wiese financièrement. Il déclare que le pilier de sa fortune dans la vente au détail, Shoprite, dépense 125 millions de rands par mois (environ 6,46 millions de dollars) pour l’achat de diesel destiné aux générateurs de ses 3 000 magasins. Cela représente plus de 1,6 million $ par semaine.

Shoprite a la chance de générer un bénéfice d’exploitation de 20 milliards de rands (environ 6,4 milliards de dollars), ce qui lui permet de supporter ces coûts dévastateurs. « Vous pouvez imaginer ce que cela fait aux entreprises qui n’ont pas cette flexibilité ; c’est une partie de l’histoire tragique des coupures de courant. Les petites entreprises, et même les moyennes et grandes entreprises comme la mienne, souffrent terriblement ! Je veux dire que l’impact sur notre économie est vraiment terrible. »

Pendant ce temps le producteur d’électricité Eskom, est en proie à la corruption, à des troubles de leadership et à un réseau électrique qui est proche de l’effondrement. Combien de temps cela pourrait-il prendre pour réparer, si cela est possible ?

« Cela ne prendra pas des décennies. Il faudra deux ou trois ans pour résoudre complètement la situation. Je reste confiant, comme nous étions confiants que l’apartheid était ingérable et qu’il finirait par mourir. C’est la même chose ici. L’Afrique du Sud dispose d’un secteur privé très dynamique et ces défis offrent également des opportunités. Je sais qu’il existe plusieurs grands projets dans le domaine des énergies renouvelables et qu’il existe en fait des solutions avec les avancées technologiques. Cela nécessite la volonté politique et les bonnes politiques de la part du gouvernement ; le gouvernement en est bien conscient. »

Des changements sont nécessaires, sous la forme de davantage de partenariats public-privé et moins de bureaucratie, y compris celle liée à l’un des piliers de l’Afrique du Sud démocratique : la politique d’émancipation économique des Noirs. Certes, cette politique a créé une nouvelle classe émergente de Sud-Africains noirs fortunés, mais elle a été critiquée pour encourager la recherche de rente plutôt que la création d’entrepreneurs.

Cette année, la politique d’émancipation économique des Noirs a coûté cher à Christo Wiese qui a failli faire capoter l’une de ses transactions phares : l’achat, par Shoprite, de certaines parties du géant sud-africain de la vente en gros et au détail, Massmart. « Il a fallu 18 mois pour surmonter toutes les contraintes réglementaires ; franchement, c’est insensé ! C’est le genre de choses dont nous devons nous débarrasser si nous voulons que l’économie se développe. »

« Les coûts étaient exorbitants. Je ne sais pas combien, mais c’était une audience devant les tribunaux après l’autre, une audience devant les tribunaux administratifs après l’autre. C’était tout simplement ingérable… À plusieurs reprises, nous avons menacé de partir, parce que, je veux dire, ça n’en valait pas la peine, mais si nous étions partis, 7 500 personnes de plus auraient été au chômage. »

Pourquoi ? « Il y avait des conditions liées à l’émancipation, ce qui a tout retardé, vous savez, vous devez donner ce magasin à tel groupe, ou autre chose. Je veux dire que c’était un foutoir absolu ! »

Christo Wiese estime, tout comme de nombreux acteurs économiques en Afrique du Sud, de toutes origines et couleurs, que cette politique est prête à être revue.

« Il faut certainement la revoir. La plupart des gens sensés reconnaissent que nous devons faire quelque chose pour amener la majorité de notre population dans le courant économique. Maintenant, l’émancipation économique des Noirs était certainement une méthode ; elle a été mise en œuvre, à mon avis, pas aussi bien qu’elle aurait pu l’être. Quoi qu’il en soit, elle a été réalisée et a atteint certains objectifs. »

Pour autant, « c’est le genre d’ingénierie sociale qui devrait avoir une durée limitée. Parce que nous constatons notamment que les investisseurs étrangers entendent qu’ils doivent céder un certain pourcentage à des personnes précédemment défavorisées, etc., cela les décourage – et nos chiffres en matière d’investissements directs étrangers le montrent », juge Christo Wiese.

 

N’acheter que ce dont on ne peut pas se passer

« À plusieurs reprises, nous avons envisagé de partir parce que le processus ne valait tout simplement pas la peine, mais si nous étions partis, 7 500 personnes de plus auraient été au chômage. »

Christo Wiese n’a jamais oublié ses modestes débuts qui allaient le lancer dans une carrière qui lui rapporterait plus de 7 milliards $ de patrimoine net. Il plaisante en disant que la salle de réunion de son empire de supermarchés actuel était plus grande que son premier magasin à Upington.

Ce jour-là, il me parle de ses conseils à l’ancien président Jacob Zuma concernant les dépenses gouvernementales : « J’ai expliqué à Zuma que ce que ma mère m’a appris : on n’achète jamais des choses dont on a envie, simplement parce qu’on les veut, on n’achète même pas des choses dont on a besoin parce qu’on en a besoin. On n’achète que les choses dont on ne peut pas se passer. La question en Afrique du Sud est très simple, ce n’est pas ce que veulent les gens, ce n’est même pas ce dont les gens ont besoin : c’est ce dont les gens ne peuvent pas se passer. »

La réponse est simple : personne ne peut se passer d’un emploi. « Donc le gouvernement doit simplement soumettre chaque décision qu’il prend à cette question : cela va-t-il créer de l’emploi ou le détruire. Si vous faites cela, nous pourrions changer ce pays du jour au lendemain ! »

Toute cette sagesse de bon sens était vaine en décembre 2017 lorsque l’escroquerie comptable de Steinhoff a éclaté au grand jour. Wiese aimait Steinhoff, un fabricant de meubles basé en Afrique du Sud qui se développait en Europe ; il avait passé du temps avec le fondateur et investi des millions de dollars.

Mais en 2017, Steinhoff a choqué le monde des affaires sud-africain en révélant un énorme trou dans ses comptes. Deux ans plus tard, un rapport indépendant des comptables PwC a révélé que l’entreprise avait enregistré des transactions fictives ou irrégulières totalisant 7,4 milliards $ entre 2009 et 2017. Le rapport a conclu qu’un petit groupe d’anciens cadres de Steinhoff et d’individus extérieurs à l’entreprise, dirigé par un « cadre supérieur de la direction » était responsable.

 

« Des accusations horribles »

Christo Wiese relate qu’à l’époque, en tant que président de l’entreprise, les rapports du conseil d’administration ne montraient aucune trace de problème. « Je ne m’en suis rendu compte que vers la date limite de clôture des rapports en décembre… Le mercredi précédant cette date, j’ai été informé pour la première fois que les auditeurs étaient désespérés, qu’ils ne pouvaient pas terminer l’audit. Jusque-là, nous ne savions rien. »

Le président du comité d’audit avait été en contact avec les auditeurs, mais il n’y avait pas de panique. Ils voulaient ceci et cela en termes de documentation, comme des relevés bancaires ou tout ce dont ils avaient besoin. Mais il n’y avait aucun signe de panique. Le directeur général Markus Jooste a maintenu le récit selon lequel ils ne comprenaient pas la planification fiscale, car Steinhoff était une entreprise multinationale avec de nombreux problèmes de prix de transfert à régler, c’était très complexe. « Je savais qu’il y avait des discussions en cours, mais ces discussions avaient lieu chaque année. »

Ce mercredi-là, « pour la première fois, j’ai été confronté par les auditeurs à des accusations horribles selon lesquelles l’équipe de direction fraudait l’entreprise depuis des années. Comme l’enquête ultérieure l’a montré, les auditeurs ne sont remontés qu’à 2009, mais il existe suffisamment de preuves que la fraude a commencé neuf ans avant cette période.

Le 19 avril de cette année, le procès de Markus Jooste en Allemagne pour des accusations de fraude comptable a été interrompu dès le premier jour, car le prévenu n’a pas pu quitter l’Afrique du Sud, où il faisait face à des accusations beaucoup plus importantes.

Lorsque le trou comptable a été révélé pour la première fois, l’impact a fait chuter le cours de l’action Steinhoff ainsi que la valeur de la participation importante de Wiese. En 2015, Wiese valait 7,2 milliards $ ; à la fin de 2017, sa valeur nette avait chuté à 300 millions $. La chute était si spectaculaire qu’au début de 2018, l’équipe de Forbes chargée de suivre la valeur nette des milliardaires du monde a d’abord pensé à une erreur informatique. « C’est la plus grande et la plus rapide chute que nous ayons jamais vue dans la valeur nette en temps réel d’un individu figurant sur la liste Forbes des plus riches », écrit Kerry Dolan, alors responsable de l’unité de richesse Forbes à New York, après que les techniciens informatiques eurent vérifié et constaté qu’il n’y avait pas d’erreur.

 

Un trou noir

Cela aurait pu être encore pire pour Christo Wiese. S’il avait attendu une semaine de plus avant de sauver ses actifs, il aurait tout perdu. Pire encore, il avait commencé à vendre sa participation de 40 milliards de rands dans Shoprite, l’un des piliers de sa richesse, à Steinhoff dans ce qui aurait été un effort vain pour soutenir l’entreprise. Heureusement, il s’est retiré avant de tout perdre.

« C’est évidemment une expérience terrible. J’étais probablement l’une des dix plus grandes victimes de fraude au monde, si l’on regarde les chiffres. Donc, c’est une expérience terrible de voir quelque chose que vous avez construit pendant cinquante ans disparaître dans un trou noir. »

Pendant quatre ans, il s’est battu pour récupérer sa fortune perdue. « Le problème était que j’avais tous ces créanciers et demandeurs auxquels je devais faire face, et bien sûr tout le monde voulait une plus grosse part du gâteau ! »

« Si j’avais été prêt à plaider pendant les dix prochaines années, dans des juridictions du monde entier, j’aurais fait beaucoup mieux, selon nos calculs. En acceptant le règlement, j’ai décidé de ne pas passer les dix prochaines années de ma vie en procès, et en acceptant le règlement, j’ai récupéré une vingtaine de cents pour chaque dollar. J’ai obtenu quelque chose et j’ai également rendu possible pour d’autres demandeurs, qui auraient pu bloquer tout le processus, d’obtenir quelque chose. »

Début 2022, Wiese a confirmé qu’il avait reçu de l’argent liquide et une participation de 5% dans la société d’investissement Pepkor dans le cadre du règlement, ce qui est évalué à une valeur de 7 milliards de rands (362 millions $).

Ainsi, au lieu de siéger au tribunal à l’âge de 91 ans, Wiese a retrouvé sa fortune et sa fierté et est prêt à investir avec enthousiasme, plutôt que de se livrer à des litiges vains, au cours des dix prochaines années.

 

Retour aux affaires

Sa fierté et sa joie actuelles résident dans Premier Foods, qui fabrique de tout, du chocolat à la sauce brune et à de la poudre à flan. « Premier est une entreprise fantastique, très solide, avec une excellente gestion et une activité très basique que j’aime et que je comprends. Nous avons également de grands projets là-bas. » En mars, elle s’est installée à la cote de la Bourse de Johannesbourg avec une valorisation de 372 millions de dollars : la branche d’investissement de Wiese, Brait, en détient 47,1 %. Christo Wiese travaille sur des plans visant à élargir la gamme de produits et à faire de Premier Foods une entreprise beaucoup plus importante afin de bénéficier d’économies d’échelle.

« Si l’ANC puissant peut être mis à genoux par les coupures de courant et l’état de l’économie en général, alors vous devez accepter que les coalitions, tout aussi mauvaises, voire pire, finiront également par être jetées aux oubliettes. »

Avec encore plus d’enthousiasme, il investit, avec un partenaire chinois, dans une société basée à Singapour qui fabrique des pièces de rechange pour bulldozers ; l’entreprise a commencé à exporter vers les États-Unis et connaît une croissance rapide.

Même les sceptiques reconnaissent que Wiese est de retour dans les affaires africaines ; l’histoire riche du milliardaire renaissant d’Afrique est loin d’être terminée.

« Je crois que l’on n’est aussi vieux que l’on se sent. J’apprécie ce que je fais chaque jour. »

@AB

Écrit par
Chris Bishop

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