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African Business

L’irrigation, une infrastructure négligée

L’irrigation, une infrastructure négligée
  • Publiéjuin 10, 2024

Le développement de l’irrigation est essentiel pour permettre aux agriculteurs d’augmenter leur production et d’améliorer leur résilience.

 

L’un des problèmes les plus criants de l’agriculture africaine est le manque d’irrigation. L’eau, avec la lumière du soleil, est l’ingrédient le plus fondamental pour la croissance des cultures ; par conséquent, sans irrigation pour fournir suffisamment d’eau, les rendements risquent d’être bien en deçà de leur potentiel. Les agriculteurs qui ne sont pas irrigués sont également beaucoup plus vulnérables à la sécheresse, qui peut entraîner des pertes de récoltes dévastatrices.

L’Afrique est très en retard par rapport à d’autres régions en ce qui concerne l’accès à l’irrigation. Un rapport publié en 2018 par le groupe d’experts agricoles Malabo Montpellier indique que seulement 6 % des terres cultivées sont irriguées en Afrique, contre 14 % pour l’Amérique latine et de 37 % en Asie.

L’irrigation est largement confinée au nord du continent – les agriculteurs égyptiens dépendent de l’irrigation du Nil depuis des milliers d’années –, ainsi qu’à quelques zones hautement productives telles que le Cap occidental en Afrique du Sud.

La question de savoir si l’amélioration de l’irrigation dans les exploitations agricoles n’exacerbe pas d’autres problèmes reste un défi à relever un autre jour sur la majeure partie du continent.

La dépendance à l’égard de l’agriculture pluviale est un problème croissant compte tenu de l’évolution du climat. Les sécheresses sont de plus en plus longues et fréquentes. Plus de 50 millions de personnes dans la région de la Corne de l’Afrique sont actuellement en situation d’insécurité alimentaire, en grande partie à cause d’une sécheresse qui a débuté en 2020.

La bonne nouvelle, c’est qu’une série de solutions sont de plus en plus largement disponibles. En particulier, les pompes solaires sont appelées à jouer un rôle croissant. Le défi consiste désormais à développer ces technologies, tout en veillant à ce que les ressources en eau limitées soient partagées équitablement entre les agriculteurs et les autres utilisateurs d’eau.

Du soleil à l’eau

Il existe plusieurs façons d’assurer l’irrigation. Il existe notamment d’énormes projets d’infrastructure qui détournent l’eau vers des réseaux de canaux et de fossés, comme le système de Gezira au Soudan. Construit en grande partie sous la domination britannique, ce projet a été conçu pour approvisionner en eau les plantations commerciales de coton.

Toutefois, étant donné que l’écrasante majorité des terres agricoles en Afrique subsaharienne sont exploitées par de petits exploitants, les solutions à plus petite échelle sont plus applicables.

« En général, l’irrigation au goutte-à-goutte, qui permet d’arroser les cultures et non les mauvaises herbes, convient parfaitement aux petites exploitations agricoles africaines », explique Prosper Chikomo, entrepreneur zimbabwéen et fondateur de la start-up spécialisée dans l’irrigation Prosper on Farms. « Je suis tout à fait favorable aux solutions à faible technicité », ajoute-t-il.

De nombreuses exploitations agricoles africaines qui ont accès à l’irrigation utilisent actuellement des pompes à moteur diesel, qui extraient l’eau de trous de forage, de rivières ou de lacs. Cependant, ces pompes sont très polluantes et leur fonctionnement est coûteux, en particulier dans les pays où les prix du diesel ont grimpé ces dernières années.

Une nouvelle solution consiste à utiliser des pompes alimentées par l’énergie solaire. Giacomo Falchetta, chercheur à l’Institut international pour l’analyse des systèmes appliqués, estime que l’irrigation solaire a un « fort potentiel » pour être largement utilisée en Afrique. En particulier dans les pays où les gouvernements sont proactifs en matière de promotion des énergies renouvelables – tels que le Kenya, le Rwanda et le Ghana –, Giacomo Falchetta estime qu’il existe de bonnes perspectives pour une « adoption massive » de l’irrigation solaire.

Il note que le coût initial des pompes solaires est encore légèrement supérieur à celui des pompes diesel, mais que leur fonctionnement est beaucoup moins coûteux. « L’économie est considérable », explique-t-il, estimant qu’un petit exploitant peut économiser des centaines de dollars par an en utilisant une pompe solaire.

Selon Giacomo Falchetta, le défi consiste à trouver des modèles commerciaux qui permettent aux utilisateurs de répartir le coût de l’installation de l’irrigation solaire. À l’instar des dispositifs solaires installés sur les toits, qui sont de plus en plus utilisés pour produire de l’électricité dans les foyers et les entreprises à travers le continent, un certain nombre d’entreprises émergent aujourd’hui et proposent des modèles de paiement à l’utilisation ou de location.

C’est le cas de SunCulture, qui a annoncé début avril une prise de participation de 12 millions de dollars de la part d’InfraCo Africa, qui fait partie du groupe de développement des infrastructures privées financé par des donateurs, dans le cadre de sa série B de financement. SunCulture vise à étendre l’irrigation solaire à des centaines de milliers de petits exploitants agricoles d’ici à 2030. Elle fournit également à ses utilisateurs des services technologiques, notamment des prévisions météorologiques et des conseils sur la sélection des cultures.

Karoney Jerotich, responsable des investissements chez InfraCo Africa, estime que l’irrigation solaire peut « changer la donne » pour les agriculteurs dans les régions du continent où le réseau électrique est instable. Le principal défi, reconnaît-elle, est celui de l’accessibilité financière.

SunCulture cherche à y remédier en proposant des options de « paiement au fur et à mesure de la croissance », qui permettent aux agriculteurs de payer les pompes par mensualités. En conséquence, Karoney Jerotich note que la société a un « risque de crédit énorme », ce qui signifie qu’elle a dû s’appuyer principalement sur un capital concessionnel d’InfraCo et d’autres sources alors qu’elle cherchait à s’étendre.

Prosper Chikomo affirme également que les start-up africaines spécialisées dans l’irrigation se heurtent à d’énormes obstacles lorsqu’il s’agit de lever des fonds. Il déplore que les entreprises de la Silicon Valley semblent être en mesure de lever facilement des millions de dollars pour des idées excentriques, alors que des entreprises ayant un impact beaucoup plus important en Afrique sont privées de liquidités.

« Lorsque la plupart des investisseurs occidentaux investissent dans des start-up africaines, ils veulent surtout investir dans la fintech, et non dans la sécurité alimentaire en Afrique », explique-t-il.

Il n’est pas convaincu que les modèles d’entreprise qui reposent sur l’endettement des petits exploitants soient bien adaptés aux zones rurales d’Afrique. Son entreprise, Prosper on Farms, propose au contraire de fournir gratuitement des systèmes d’irrigation aux agriculteurs, qui en deviennent propriétaires s’ils atteignent les objectifs de production sur une période donnée.

Gérer l’eau

L’extension de l’irrigation à l’ensemble de l’Afrique subsaharienne est sans aucun doute essentielle à l’augmentation des revenus ruraux. Il existe toutefois un risque que les efforts visant à accroître l’accès à l’irrigation soient trop fructueux. En particulier dans les régions soumises à un stress hydrique, une plus grande utilisation de l’eau dans les exploitations agricoles pourrait se traduire par une diminution de la quantité d’eau disponible pour la production d’énergie hydroélectrique ou pour les utilisateurs d’eau municipaux.

Giacomo Falchetta prévient que ce scénario de « tragédie des biens communs » s’est déjà produit dans certaines régions de l’Inde où l’accès à l’irrigation s’est rapidement développé au cours des dernières décennies. Selon lui, une solide gouvernance de l’eau est nécessaire, notamment pour gérer les sources d’eau qui s’étendent au-delà des frontières nationales.

Les agriculteurs du Cap occidental, en Afrique du Sud, sont également habitués à la concurrence pour l’eau. La part d’eau allouée à l’agriculture a dû être réduite pendant la fameuse sécheresse de 2018, au cours de laquelle la ville du Cap a frôlé le « jour zéro », lorsque les réserves municipales d’eau courante se seraient taries.

En partie pour encourager une meilleure utilisation de l’eau, le gouvernement du Cap-Occidental offre depuis 2011 un accès gratuit à un outil de télédétection en ligne appelé FruitLook. Les satellites détectent les taux d’évapotranspiration et mesurent l’efficacité de l’utilisation de l’eau par les plantes. Les agriculteurs peuvent utiliser ces données pour déterminer s’ils sous-utilisent ou sur-utilisent leurs systèmes d’irrigation.

« L’objectif est d’utiliser moins d’eau », explique Dianca Yssel, responsable commerciale de FruitLook chez Blue North Sustainability, le partenaire local chargé de la mise en œuvre de l’outil, tout en produisant « la même récolte ou une récolte plus abondante à la fin de la journée ». Selon elle, cette « couche supplémentaire » d’informations aide les agriculteurs à planifier l’utilisation de l’irrigation de manière plus efficace.

De nombreuses autres méthodes sont appliquées dans le monde entier pour améliorer les systèmes d’irrigation afin qu’ils gaspillent moins d’eau. Elles s’appuient souvent sur des technologies de pointe, comme l’utilisation de capteurs d’humidité du sol pour ajuster automatiquement les programmes d’arrosage.

Pour la majeure partie de l’Afrique, cependant, la priorité la plus immédiate est de mettre une forme d’irrigation à la portée des petits exploitants agricoles. La question de savoir si l’amélioration de l’irrigation dans les exploitations agricoles n’exacerbe pas d’autres problèmes reste un défi à relever un autre jour sur la majeure partie du continent.

« Pour que l’agriculture réussisse, il faut de l’irrigation », explique Prosper Chikomo. « Il suffit de regarder Israël, qui se trouve dans un désert et qui est pourtant l’un des principaux exportateurs mondiaux de denrées alimentaires. On ne peut pas résoudre les problèmes alimentaires et économiques en Afrique sans améliorer l’accès à l’irrigation. »

@AB

Écrit par
Ben Payton

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