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Le Nigeria relance une agriculture longtemps délaissée

Le Nigeria relance une agriculture longtemps délaissée
  • Publiéjanvier 24, 2024

Le nouveau gouvernement promet de donner la priorité à la sécurité alimentaire au Nigeria, la technologie jouant un rôle de plus en plus important.

 

Lorsque Michael Taiwo Akinkunmi, alors fonctionnaire de 24 ans, décide de participer à un concours pour la conception d’un drapeau national à l’approche de l’indépendance du Nigeria en 1960, il n’a aucun doute sur la couleur à privilégier. Le vert devait dominer ce symbole de la nation, pour refléter l’importance de l’agriculture pour le pays.

L’agriculture est toujours au cœur de l’identité nationale du Nigeria, mais on ne peut pas dire que les gouvernements du pays aient fait de l’agriculture une priorité dans les années qui ont suivi l’indépendance. Au contraire, c’est le pétrole qui a fini par dominer l’économie, au détriment de tous les autres secteurs.

Accélérer le déploiement des technologies qui aident les agriculteurs à augmenter leur production et à mieux utiliser leurs ressources sera essentiel pour que le secteur agricole nigérian puisse enfin réaliser son potentiel et nourrir les plus de 200 millions d’habitants du pays.

Durant six décennies, les gouvernements successifs n’ont accordé qu’un intérêt de pure forme au développement de l’agriculture. Cela a conduit à une situation dans laquelle le Nigeria, qui bénéficie de conditions climatiques bien adaptées à la culture d’une grande variété de produits, est dépendant des importations de denrées alimentaires. La valeur totale des importations agricoles a été plus de trois fois supérieure à celle des exportations entre 2018 et 2022. Certains produits de base, notamment le blé, sont presque entièrement importés ; même les cultures qui peuvent facilement être produites au Nigeria, y compris le riz, sont souvent achetées à l’étranger.

Néanmoins, certaines pousses vertes semblent émerger, les attitudes à l’égard de l’agriculture évoluant lentement et la technologie étant appelée à jouer un rôle plus important dans le secteur. Le nouveau gouvernement du président Bola Tinubu a promis de faire de l’agriculture une priorité. S’il parvient à augmenter la production, l’économie nigériane fera un grand bond en avant vers la reprise.

 

Beaucoup de travail à faire

Reuven Cohen, originaire d’Israël, est arrivé au Nigeria au début des années 1980, pour devenir chef d’exploitation agricole. « Le Nigeria est un pays très, très béni ! », déclare-t-il, soulignant que les conditions climatiques variables d’une région à l’autre du pays permettent de produire une grande variété de denrées alimentaires.

Reuven Cohen, qui possède aujourd’hui une société de services agricoles appelée Afri-Fruits, explique à African Business qu’il a été le premier à introduire diverses innovations dans l’agriculture nigériane, notamment l’irrigation au goutte-à-goutte, les serres et les systèmes hydroponiques pour la production de laitues. Mais les quatre décennies qu’il a passées dans le secteur agricole ont été loin d’être faciles.

Une serre de la société Afri-Fruits de Reuven Cohen.
Une serre de la société Afri-Fruits de Reuven Cohen.

« Il faut se débrouiller seul ; vous ne recevez aucune aide du gouvernement. » Alors que la production alimentaire est largement subventionnée par les gouvernements dans de nombreuses régions du monde, Reuven Cohen affirme que les agriculteurs ne peuvent guère compter sur le soutien financier du gouvernement nigérian. Pire encore, le gouvernement a négligé de mettre en place un environnement favorable. Les infrastructures vitales pour la transformation des aliments et l’entreposage frigorifique sont largement absentes.

En outre, Reuven Cohen déplore que l’agriculture ne soit souvent pas prise au sérieux en tant qu’entreprise commerciale au Nigeria, et note que les banques sont généralement réticentes à accorder des crédits aux agriculteurs désireux d’étendre leurs activités.

L’entrée en fonction d’un nouveau gouvernement fait naître l’espoir que le pays puisse enfin se rapprocher de la réalisation de son potentiel dans le domaine de l’agriculture – mais peu de gens seraient en désaccord avec l’expert agricole Chijioke Ndem, qui prévient que le gouvernement a « beaucoup de travail à faire ». Il fait écho à Reuven Cohen en soulignant que la faiblesse de la logistique et des infrastructures constitue un « obstacle majeur » pour les agriculteurs, tout en reconnaissant que la recherche de moyens d’améliorer la mécanisation doit être une priorité essentielle.

Chijioke Ndem note que les nouvelles administrations produisent généralement de « belles politiques » dont la mise en œuvre s’avère souvent difficile. Mais le fait que Bola Tinubu ait immédiatement ajouté « sécurité alimentaire » au titre du ministère fédéral de l’Agriculture est un signe « encourageant ». Selon Chijioke Ndem, ce changement de nom est une reconnaissance de l’importance du secteur pour le bien-être du pays.

 

Insécurité alimentaire

Le nouveau ministère a du travail pour atténuer les graves pénuries alimentaires qui se produiront dans les mois à venir. Le réseau de systèmes d’alerte précoce à la famine de l’USAID a lancé une alerte en décembre, signalant que de vastes régions du nord du Nigeria étaient confrontées à des niveaux « critiques » d’insécurité alimentaire. Des poches du nord-est sont confrontées à une situation d’« urgence ».

Cette situation reflète la flambée des prix des denrées alimentaires à la suite de l’invasion de l’Ukraine par la Russie en 2022 et l’interruption de l’accès du Nigeria aux importations de céréales. La flambée des prix a été aggravée par la dépréciation du naira depuis la mi-2023, qui a entraîné un renchérissement de tous les produits importés.

La gravité de la situation souligne l’importance pour le Nigeria d’augmenter sa production alimentaire nationale. Selon Umar Mohammed, de l’ONG Africa Enterprise Challenge Fund (AECF), une réflexion commune est nécessaire pour relever ce défi. « Il n’y a pas eu de pénurie d’initiatives », déclare-t-il, faisant référence aux divers programmes visant à stimuler la mécanisation et à améliorer l’accès aux intrants.

Il est essentiel, ajoute-t-il, de renforcer la contribution des entreprises agricoles détenues par des femmes. Umar Mohammed est le directeur du programme Investing in Women in Nigeria de l’AECF, dans le cadre duquel les agricultrices peuvent demander des subventions si elles répondent à certains critères. L’autonomisation des femmes dans l’agriculture, nous dit-il, présente de multiples avantages pour l’ensemble de la société. « Lorsque les femmes dépensent leurs revenus, c’est généralement pour soutenir les activités familiales », explique-t-il.

 

L’essor de la technologie

Si les défis auxquels le secteur est confronté peuvent sembler presque insurmontables, Chijioke Ndem voit des signes positifs dans l’utilisation croissante de la technologie. « L’essor des TIC est également une bonne chose pour l’agriculture nigériane », affirme-t-il, notant que l’amélioration de la capacité à communiquer avec les agriculteurs sur le « dernier kilomètre »peut permettre de transférer des données et des connaissances beaucoup plus facilement, avec des avantages significatifs pour la productivité.

L’entreprise ThriveAgric, spécialisée dans les technologies agricoles, cherche à accélérer l’utilisation de la technologie. « Nous partons des petits exploitants agricoles », explique Oshone Anavhe, vice-président des opérations de l’entreprise. « Nous voulons leur permettre de réaliser des économies d’échelle », explique-t-il, en précisant que cela peut concerner le financement des intrants, les services de vulgarisation, l’accès aux marchés et même l’éducation financière.

ThriveAgric travaille avec environ 600 000 agriculteurs au total. L’une des façons d’utiliser la technologie consiste à prendre des « décisions fondées sur des données ». Les agriculteurs utilisent l’application de l’entreprise, qui fonctionne en mode déconnecté, pour saisir des données. Ils reçoivent ensuite des conseils, par exemple sur le moment optimal pour planter des cultures en fonction des conditions qu’ils signalent dans leurs champs.

L’utilisation de la technologie par ThriveAgric va bien au-delà de la fourniture de conseils. Les ambitions de l’entreprise consistent à remodeler des chaînes de valeur agricoles entières. Elle assure un « financement en nature » en fournissant aux agriculteurs des intrants tels que des semences et des engrais et en leur prodiguant des conseils pour les aider à optimiser leur production. À la saison des récoltes, les agriculteurs remboursent ThriveAgric en nature en vendant leurs récoltes à l’entreprise, qui les livre ensuite à des entreprises de transformation alimentaire ou à d’autres acheteurs en gros.

En d’autres termes, ThriveAgric opère à une échelle qui permet aux agriculteurs de contourner les intermédiaires auxquels ils vendraient traditionnellement.

Il reste à voir si ce type de modèle d’entreprise sera couronné de succès. Ce qui est certain, c’est que la technologie jouera un rôle de plus en plus important dans l’agriculture.

@AB.

Écrit par
Ben Payton

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