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Industrie

Pourquoi les Africains ne produisent-ils pas leur nourriture ?

Pourquoi les Africains ne produisent-ils pas leur nourriture ?
  • Publiéfévrier 26, 2024

Mohammed Dewji, le plus jeune milliardaire d’Afrique, prévoit que le chiffre d’affaires de son entreprise familiale MeTL dépassera les 3 milliards de dollars cette année et qu’il doublera le nombre d’emplois pour atteindre 10 000 en cinq ans.

 

Quelle différence une décennie fait-elle pour un milliardaire ? J’ai rencontré pour la première fois le plus jeune milliardaire d’Afrique dans une salle de conférences de Johannesbourg en 2011, alors qu’il signait un prêt de plusieurs millions de dollars. Il était rasé de près, très poli et peut-être un peu maladroit. En 2024, Mohammed Dewji, dont la richesse est estimée à 1,8 milliard $, est une personnalité mature du monde des affaires africain, avec une barbe bien taillée, de l’humilité et une confiance en soi à toute épreuve. Sa voix est mesurée et pleine d’autorité sur les investissements dans le continent.

« De nombreux pays africains produisent de la nourriture avec de petites exploitations. Cela ne me pose pas de problème, mais mon objectif est de créer des plantations à grande échelle et, à la périphérie, des petites exploitations, mais dans la transparence. »

« Je pense que nous sommes aux commandes ; nous avons un avantage en tant qu’Africains. Quand on dit que la beauté est dans l’œil de celui qui regarde, je pense que la perception du risque est aussi dans l’œil de celui qui regarde. Si vous parlez à un employé de banque du centre de Londres de se rendre en République centrafricaine, vous constaterez qu’il est très inquiet. Pour ceux qui sont nés et ont grandi en Afrique, nous connaissons le terrain, nous pouvons atténuer les risques et comprendre les rendements », me confie-t-il.

Et d’ajouter : « Je pense que l’Afrique a le potentiel pour atteindre une croissance à deux chiffres. C’est la seule façon d’éradiquer la pauvreté. »

Ces jours-ci, Mohammed Dewji donne le ton en rencontrant des chefs d’État et en prononçant des discours directs lors de conférences organisées dans le monde entier. Sa voix est tempérée, non seulement par la pression des affaires, mais aussi par un enlèvement déchirant à l’extérieur d’un hôtel de Dar es Salaam en 2018. Cet événement l’a profondément ébranlé.

« J’ai eu les yeux bandés pendant neuf jours avec deux personnes et, à certains moments, j’ai cru que je devenais aveugle ou fou. J’ai dit : « S’ils veulent me tuer, qu’ils me tuent ! » »

Une usine de coton, l'une des nombreuses activités du groupe MeTL.
Une usine de coton, l’une des nombreuses activités du groupe MeTL.

 

Six ans plus tard, Mohammed Dewji célèbre une renaissance dans le monde des affaires, avec de grands projets pour ses usines de boissons gazeuses, une campagne d’investissement dans le secteur de la culture vivrière en Afrique et un projet d’implantation au milieu de nulle part en Zambie.

Son entreprise familiale de fabrication, le géant MeTL, créé sous le nom de Mohammed Enterprises Tanzania Limited, est devenu un géant en Tanzanie. Mohammed Dewji estime le chiffre d’affaires à 3 milliards $ en 2023, contre 2,5 milliards $ en 2022.

 

Un moteur de la production alimentaire

L’entreprise fabrique de tout, des huiles comestibles, savons et aliments aux boissons, textiles, énergie et pétrole, électronique et agroalimentaire. Dewji a l’intention de la construire et de l’introduire en bourse dans dix ans. « Je veux m’arrêter là et me contenter de faire de la philanthropie. »

Mohammed "MO" Gulamabbas Dewji Tanzanian businessman, entrepreneur, philanthropist, and former politician à Paris

Mohammed Dewji a supervisé la transformation remarquable de l’entreprise commerciale familiale – dont le chiffre d’affaires s’élevait à environ 30 millions $ lorsqu’il est entré au conseil d’administration en 1999 – en un géant de l’industrie manufacturière.

Pour ce faire, Mohammed Dewji commence sa semaine de 100 heures chaque jour à l’aube et organise au moins 60 réunions par mois.

« Nous avons parcouru un long chemin, mais nous sommes fiers d’une chose : en Afrique centrale et orientale, nous employons plus de 50 000 personnes. Je pense qu’en réalisant tous ces projets agricoles et manufacturiers, nous pourrons bientôt atteindre la barre des 100 000 emplois. Nous pouvons doubler le nombre de personnes que nous employons aujourd’hui dans les cinq prochaines années », déclare-t-il.

Il y a probablement peu d’entreprises africaines assez courageuses pour affirmer cela aujourd’hui et encore moins qui se préparent à investir un milliard de dollars dans la culture de denrées alimentaires.

L’idée de faire de l’Afrique un moteur de la production alimentaire et d’accroître la sécurité alimentaire du continent a frappé Mohammed Dewji pendant la guerre en Ukraine. Il a vu les factures des ménages doubler en raison de l’augmentation du prix des céréales. Dans le cadre d’un accord conclu sous l’égide des Nations unies, plus de 32 millions de tonnes de denrées alimentaires en provenance d’Ukraine étaient destinées à l’Éthiopie, au Yémen, à l’Afghanistan, au Soudan, à la Somalie, au Kenya et à Djibouti, jusqu’à ce que l’accord tombe à l’eau en juillet.

« Je dis : pourquoi les Africains ne produisent-ils pas leur nourriture ? Ils disposent de 30 % à 40 % des terres arables et d’une population majoritairement jeune. Je comprends qu’il y ait des problèmes en Afrique du Sud et au Zimbabwe, mais pourquoi pas dans le reste de l’Afrique ? C’est ce que j’essaie de faire. Je divise ce projet d’un milliard de dollars en plusieurs parties d’un quart de milliard chacune. Je commence par la Tanzanie. Je veux investir dans les céréales, le maïs et le blé. Je veux investir dans les huiles alimentaires, le soja, le tournesol et la palme », explique-t-il.

 

De nombreux investissements

Mohammed Dewji souhaite ensuite investir en Tanzanie, au Mozambique, en Zambie et en République centrafricaine. Il serait prêt à créer une SPAC (Special purpose acquisition company) sur les marchés des capitaux de Londres et de New York pour lever la majeure partie des capitaux. Il est prêt à investir 400 millions $ de sa poche.

« Je veux que l’Afrique soit souveraine en termes de sécurité alimentaire grâce aux accords commerciaux interafricains. Bien sûr, nous avons des obstacles en termes d’infrastructures, mais nous pouvons accéder au marché mondial – c’est l’un des domaines que j’étudie. »

L’investissement dans ce projet commence chez lui. Mohammed Dewji affirme qu’il consacrera 300 millions $ à la transformation de 100 000 hectares de Tanzanie en immenses plantations.

« Si vous regardez les statistiques, vous verrez que de nombreux pays africains produisent de la nourriture avec de petites exploitations. Cela ne me pose pas de problème, mais mon objectif est de créer des plantations à grande échelle et, à la périphérie, des petites exploitations, mais dans la transparence. Je veux les aider grâce à la technologie, à l’intelligence artificielle, afin qu’ils puissent obtenir des rendements plus élevés, ainsi qu’une transparence totale en les aidant avec des semis hybrides, des engrais, des fongicides ou des insecticides. »

Ce processus devrait prendre beaucoup de temps. Les responsables de MeTL rencontrent les villageois et les agriculteurs en Tanzanie pour leur expliquer et convenir de la marche à suivre.

« Nous voulons nous assurer que tout est fait très correctement et que des compensations sont versées. Nous organisons des réunions au niveau des villages et de la région avant d’arriver au niveau national. Dans une large mesure, j’ai fait beaucoup de progrès dans ce domaine », reconnaît Mohammed Dewji.

« Mon objectif est de réduire les importations de denrées alimentaires de 50 %. Dans le domaine des huiles comestibles, la consommation de notre pays est de 500 000 tonnes. Dans le domaine des céréales, notre consommation, entre le maïs et le blé, est de l’ordre de 3 millions de tonnes. Mon objectif est de remplacer au moins 25 % de ces importations. »

*****

Portrait

Des origines précaires

 

L’atteinte des ambitions que nous venons de décrire ne constituera qu’une étape dans la vie remarquable d’un entrepreneur né qui a grandi avec le rêve de devenir le Tiger Woods de la Tanzanie et qui a fini par devenir trader à Wall Street.

 

Mohammed Dewji n’est pas né avec une cuillère en argent dans la bouche ; en fait, il a eu beaucoup de chance de naître. Le 8 mai 1975, il a fallu près de vingt heures de travail pour mettre au monde l’enfant sur une table de cuisine, dans une maison de sable et de boue, à Ipembe, un district de quelques milliers d’âmes à Singida, au centre de la Tanzanie.

« J’étais le deuxième enfant, sur six, né à la maison avec une sage-femme. C’était compliqué parce que le cordon ombilical était autour de mon cou, et il a fallu environ 18 heures pour que je passe à travers. L’hôpital était à 60 miles, mais la route était terrible. Je remercie le Seigneur et ma mère », relate Mohammed Dewji.

« À l’époque, il était tout à fait normal à Singida d’accoucher à la maison. Ils ont commencé à paniquer et le travail a duré 18 heures pour ma mère ! Je l’aime beaucoup. Beaucoup de gens pensent que je suis comme mon père, mais ma mère et moi sommes très semblables. »

La famille Dewji s’est battue depuis le jour où ses ancêtres sont montés à bord d’un petit nombre de bateaux branlants sur la côte ouest du Gujarat en Inde – une région connue pour ses entrepreneurs – vers la fin du dix-neuvième siècle.

« Nous vendons actuellement plus d’un milliard de bouteilles. Je multiplie la capacité par quatre ou cinq. Je fais plus que quadrupler la production. La concurrence sera toujours présente. »

Debout sur le pont, regardant la mer, la famille espérait échapper à la pauvreté pour une nouvelle vie en Afrique. La légende familiale raconte qu’un vent divin a emporté les bateaux à travers l’océan Indien jusqu’aux rivages de l’Afrique.

« Certains ont accosté à Zanzibar, d’autres en Tanzanie et au Kenya. Ensuite, nous sommes allés à l’intérieur des terres jusqu’à Singida, au centre de la Tanzanie, où mon arrière-grand-père, mon grand-père et moi-même sommes nés », se souvient-il.

Il a fallu une génération à la famille Dewji pour commencer à gagner de l’argent à Singida et la majeure partie d’un siècle pour gagner des millions. Cette réussite repose sur le travail acharné et la foi.

« Ma grand-mère était la véritable entrepreneuse ; elle dirigeait un tout petit magasin de détail. Ils vivaient à l’arrière de la boutique et vendaient des articles au détail à l’avant. Nous parlons ici de la vente au détail d’un kilo de sucre, dans de petits sacs. Elle était une entrepreneuse et elle n’était pas éduquée. En tant que musulmans, nous devons aller au Hajj, si notre santé le permet. Mon grand-père m’a dit que nous n’avions pas d’argent. Mais elle économisait l’argent, elle cousait et faisait de petites livraisons de nourriture. Elle a envoyé à mon grand-père l’argent nécessaire pour se rendre à La Mecque pour le Hajj. L’esprit d’entreprise a commencé par ma grand-mère. »

Puis sont venus les rêves de golf.

« Nous étions une grande famille de sportifs. Nous jouions beaucoup au golf et au tennis. Tout a commencé par le tennis. Mon jeune frère était très bon, et lorsqu’il a commencé à me battre, j’ai compris que je n’aimais pas autant ce sport. J’ai donc commencé à jouer au golf. J’ai toujours pratiqué des sports comme le football, et mon père n’était pas content parce que je me blessais souvent. Il m’a dit : « Sors et pratique un sport sans contact ». J’ai pris l’initiative moi-même le golf et j’ai progressé de plus en plus

 

Sur le terrain

Le jeune homme a commencé à jouer au golf avec la volonté de gagner. Lorsqu’il a quitté l’école primaire, il jouait avec un handicap de trois et battait des gens deux fois plus âgés que lui. Son père, conscient de ce talent naissant, l’a envoyé à l’Arnold Palmer Golf Academy d’Orlando, en Floride.

« On y vit, on va à l’école pendant six heures et, le reste du temps, on apprend, on joue au golf et on acquiert de la force mentale. Mon école était petite et j’allais à l’école avec Jennifer Capriati. J’étais président de classe. Nous avons gagné au niveau régional et nous sommes allés aux championnats nationaux. J’ai joué contre une fille aux championnats et j’ai compris qu’elle jouait mieux que moi, et je n’ai pas mal joué. Je me suis dit qu’il valait mieux que j’étudie la finance et j’ai commencé à étudier à Georgetown. »

Le temps passé à l’université de Georgetown à Washington –l’alma mater de Bill Clinton et de Jackie Kennedy – lui a permis d’obtenir une licence en commerce, avec une mineure en théologie.

Alors que nombre de ses condisciples peinaient à rester éveillés pendant les cours, les professeurs de Mohammed Dewji se souviennent de lui comme d’un jeune homme sérieux, prêt à rester en arrière pour parler de l’économie de son pays et de la valeur du shilling tanzanien.

Cela l’a conduit à faire un bref séjour à New York en tant que trader à Wall Street, jusqu’à ce qu’il reçoive un coup de téléphone qui allait changer sa vie. Mohammed Dewji avait besoin d’argent pour s’acheter un nouveau costume et a appelé son père à Dar-es-Salaam.

 

Retour en Afrique

« Il m’a dit qu’il pensait que je pouvais gagner beaucoup d’argent en Tanzanie ; pourquoi ne viendrais-je pas le rejoindre ? Nous pourrions faire passer l’entreprise à la vitesse supérieure. Et il n’a pas envoyé d’argent pour le costume ! Je n’ai pas apprécié et je suis retourné le rejoindre. »

Selfie avec le président français Emmanuel Macron.
Selfie avec le président français Emmanuel Macron.

Il était devenu un homme riche ; il était le plus grand commerçant. « Lorsque je suis arrivé, j’ai compris que les marges du jeu commercial allaient devenir très étroites. On ne peut pas avoir un pays de commerçants ; il faut une base industrielle. Je le sentais déjà et il n’y avait pas de politique fiscale pour protéger les fabricants. J’ai commencé à parler aux gens et je leur ai dit : « Écoutez, les gars, nous devons créer des emplois, fabriquer et utiliser les matières premières localement ». »

Cette volonté de fabriquer se retrouve dans son projet chimérique de s’attaquer au marché des boissons gazeuses en Afrique, dominé par les géants Coca Cola et Pepsi.

J’« investis 120 millions d’euros dans le secteur des boissons gazeuses, en installant des usines dans tout le pays pour concurrencer Coke et Pepsi », relate-t-il.

« Nous vendons actuellement plus d’un milliard de bouteilles. Je multiplie la capacité par quatre ou cinq. Je fais plus que quadrupler la production. La concurrence sera toujours présente. Nous nous battons également sur les prix. Nous ne devons payer de redevances à personne. Nous devenons également plus efficaces, nous n’avons pas la graisse des multinationales –, nous avons la distribution. »

Entre-temps, Mohammed Dewji se développe également dans l’est de la Zambie, au milieu de nulle part. Il a acheté un terrain à Kapiri Mposhi, en Zambie, 14 000 habitants, sur la route reliant Lusaka à la ceinture de cuivre, à 60 km au nord de Kabwe et à 110 km au sud de Ndola. Elle se trouve également sur la ligne de chemin de fer entre Livingstone et Dar-es-Salaam.

Qu’est-ce qu’il va bien pouvoir y faire ?

« Nous sommes encore en train de faire des études de faisabilité. Ensuite, nous déciderons de ce que nous y fabriquerons », répond-il.

Voilà l’âme d’un entrepreneur né qui prend des risques.

@AB

 

Écrit par
Chris Bishop

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