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Industrie

La mine de Simandou est-elle (enfin) prête ?

La mine de Simandou est-elle (enfin) prête ?
  • Publiéjanvier 31, 2024

Rio Tinto a obtenu sa première licence d’exploration des réserves de minerai de fer du Simandou en 1997, mais le projet est sans cesse freiné. L’exploitation des réserves est-elle enfin sur le point de commencer ?

 

Le projet de minerai de fer de Simandou en Guinée, la plus grande réserve inexploitée de minerai de fer à haute teneur au monde, est en gestation depuis des décennies. Soumis à des retards interminables en raison de l’instabilité politique, des conflits de propriété et des accusations de corruption, il est devenu le symbole de l’échec de l’exploitation des ressources. Pourtant, il y a des raisons de croire qu’il sera finalement exploité. Un plan logistique ayant été adopté, Rio Tinto, le géant minier australo-britannique qui dirige le projet, prévoit que la production pourra commencer un an plus tôt que prévu.

Rio Tinto avait obtenu sa première licence d’exploration sur les réserves en 1997, mais le projet a été freiné par un réseau de revendications de propriété conflictuelles, deux coups d’État en Guinée, des problèmes juridiques, des plaintes pour corruption et l’insistance du gouvernement sur les changements à apporter au projet.

Toutes ces incertitudes ont rendu les investisseurs potentiels réticents à s’engager dans un projet qui, de plus, coûte des dizaines de milliards de dollars, malgré la présence estimée de plus de 2 milliards de tonnes de minerai de fer.

Quel que soit le gouvernement en place, il bénéficiera de l’exploitation de Simandou, ce qui pourrait rendre la lutte pour le pouvoir politique encore plus effrénée.

Les principales réserves de Simandou sont désormais contrôlées par deux consortiums distincts. Les blocs 3 et 4 sont développés par le consortium Simfer, composé de Rio Tinto et de la société chinoise Chalco Iron Ore Holdings (CIOH). Cette dernière est détenue à 75 % par l’Aluminium Corporation of China (Chinalco), le reste étant détenu par Baowu Steel Group (20 %), China Railway Construction Corporation (2,5 %) et China Harbour Engineering Company (2,5 %).

Les blocs 1 et 2 sont contrôlés par le Winning Consortium Simandou (WCS), composé du Winning International Group de Singapour (50 %), de Weiqiao Aluminium (50 %) et de United Mining Suppliers.

Le fait qu’autant d’entreprises chinoises soient impliquées souligne le fait que la majeure partie du minerai produit dans le cadre du projet sera expédiée vers la Chine, qui produit plus d’acier que le reste du monde réuni.

 

Accord sur la logistique

Le chantier a également buté sur des désaccords quant à la manière de transporter le minerai extrait. Les réserves de Simandou sont situées au cœur des montagnes de Simandou, dans la région guinéenne de Nzérékoré, près des frontières avec le Liberia et la Côte d’Ivoire.

Il serait logiquement beaucoup plus facile de construire une voie ferrée traversant la frontière pour permettre au minerai d’être expédié à partir de Buchanan au Libéria, ou d’un nouveau port sur la côte du pays. Les gouvernements guinéens successifs ont cependant insisté pour que le minerai de fer soit exporté à partir d’un port guinéen, ce qui nécessite à nouveau la construction d’un long chemin de fer qui pose d’énormes problèmes d’ingénierie à travers les montagnes du Simandou. Cela nécessitera la construction de 235 ponts et de plus de 24 km de tunnels, dont le plus long fera 11 km.

Même lorsqu’il a été convenu que WCS et Simfer développeraient chacune une moitié du Simandou, a pointé désaccord sur la question de savoir qui devait financer, construire et exploiter l’infrastructure de transport nécessaire. WCS avait initialement conclu un accord pour la construction du chemin de fer et d’un nouveau port à Matakong, en partant du principe qu’elle accorderait l’accès à Simfer.

En juillet 2022, le gouvernement guinéen a insisté pour que les deux consortiums financent et possèdent conjointement toutes les infrastructures ferroviaires et portuaires et les a contraints à interrompre les travaux jusqu’à ce qu’ils parviennent à un accord. N’ayant guère le choix, les deux parties ont fini par former une société logistique commune, la Compagnie du Transguinéen (CTG).

 

Le train est sur les rails

En décembre, elles ont convenu que WCS construirait la ligne principale de 536 km à double voie, un embranchement de 16 km vers sa mine et un quai à Matakong pour traiter 60 millions de tonnes par an. Simfer construira le port lui-même, y compris un terminal de minerai de fer, ainsi qu’un embranchement de 70 km vers sa mine ; mais toutes les infrastructures seront détenues et exploitées par CTG, dont Simfer et WCS détiennent chacun 42,5 % des parts et le gouvernement guinéen 15 %.

La diversification de l’exploitation minière

Rio Tinto prévoit maintenant de commencer la production en octobre 2025, pour atteindre 60 millions de tonnes par an en seulement 30 mois, dont 27 millions de tonnes par an. WCS vise également 60 millions de tonnes par an, de sorte que la production combinée de 120 millions de tonnes par an devrait faire du chemin de fer la ligne de transport lourd de plus grande capacité en Afrique. Selon les termes de l’accord, d’autres utilisateurs miniers et services de passagers auront accès au chemin de fer – on peut donc supposer qu’il est construit avec une capacité de réserve à l’esprit.

Les partenaires chinois n’ont pas annoncé leurs engagements financiers, mais Rio Tinto estime qu’il investira 6,2 milliards de dollars dans la mine, le port et l’infrastructure ferroviaire, une somme énorme même pour une entreprise de la taille de Rio Tinto. L’investissement total pour l’ensemble du projet de quatre blocs pourrait s’élever à environ 25 milliards de dollars, ce qui en fait peut-être l’investissement unique le plus important jamais réalisé dans l’histoire de l’Afrique.

Une fois achevé, Simfer représentera 5 % de l’offre mondiale de minerai de fer transporté par voie maritime. Selon certaines informations, l’investissement de CIOH n’aurait pas encore été approuvé par le gouvernement chinois, ce qui aurait contraint Rio Tinto à financer la totalité des dépenses initiales de Simfer, mais Rio Tinto n’en a pas fait état dans ses dernières déclarations.

 

Objections persistantes

Les groupes de défense de l’environnement et des droits de l’homme n’ont cessé de critiquer le projet. Human Rights Watch affirme que la mine menacera l’accès des communautés locales à la terre et à l’eau, et que des personnes seront forcées de déménager ou de perdre des terres agricoles. En outre, une enquête menée par Reuters en 2021 a révélé que le consortium SMB-Winning, alors chargé de la construction du chemin de fer, n’avait mis en place aucun plan pour atténuer l’impact de la construction sur les chimpanzés vivant dans la région.

GUINÉE : le projet d’exploitation du fer de Simandou menace les chimpanzés de l’ouest©Duc Huy Nguyen/ShutterstockLes deux tiers des chimpanzés occidentaux, une espèce en danger critique d’extinction, vivent en Guinée, dont certains le long du tracé de la voie ferrée.

L’équipe de Reuters a découvert qu’un entrepreneur, le China Railway 18th Bureau Group, avait commencé à réaliser des travaux préliminaires bien avant que l’évaluation de l’impact environnemental et social du projet n’ait été achevée par les autorités gouvernementales. Les promoteurs ont promis d’atténuer les effets négatifs du projet, mais l’efficacité des plans d’atténuation pour d’autres projets miniers, dont certains en Guinée, est souvent remise en question.

Malgré les objections, la teneur en fer de 65 % du minerai de Simandou est intéressante pour les sidérurgistes qui ont besoin d’un minerai de haute qualité pour les techniques de production à faibles émissions, par exemple celles qui utilisent l’hydrogène à la place du charbon à coke. La plupart des minerais de fer ont une teneur nettement inférieure. Les sidérurgistes sont susceptibles d’être soumis à une pression croissante pour réduire les émissions de ce qui est généralement une industrie très polluante et à forte intensité énergétique.

Compte tenu de l’histoire politique récente de la Guinée, les investisseurs n’ont aucune garantie de stabilité politique à long terme ; un nouveau changement de gouvernement pourrait entraîner de nouvelles exigences pour les promoteurs.

Le pays est sous régime militaire depuis 2021, et fait l’objet de sanctions imposées par la CEDEAO (Communauté économique des États de l’Afrique de l’Ouest) depuis septembre 2022 dans le but de forcer le retour à un régime civil.

@AB

Écrit par
Neil Ford

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