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Industrie

La diversification de l’exploitation minière

La diversification de l’exploitation minière
  • Publiéjanvier 30, 2024

L’Afrique recèle des réserves minérales d’importance mondiale, notamment des métaux essentiels à la lutte contre le changement climatique. Toutefois, leur extraction est parfois entravée par des problèmes d’infrastructures vitales.

 

L’industrie minière africaine vit une période intéressante. L’intérêt pour les réserves minérales critiques du continent monte en flèche. Dans le même temps, les problèmes du réseau ferroviaire Transnet ont durement touché les exploitants de mines en vrac de l’Afrique du Sud, et les retards des nouveaux projets ferroviaires entravent les efforts de développement de nouvelles mines en Afrique centrale. Une croissance économique mondiale modeste devrait entraîner une légère augmentation de la demande de produits miniers en 2024. L’incertitude demeure sur le marché clé de la Chine, bien que Pékin tente d’encourager les investissements dans les infrastructures en augmentant le financement des gouvernements régionaux chinois.

Le Burkina Faso et le Togo attirent de nouveaux investissements, tandis que la Chambre des mines du Ghana prévoit que la production ghanéenne de manganèse fera plus que doubler cette année.

Cependant, les analystes miniers CRU prévoient une baisse de 7,4 % du volume mondial de charbon thermique échangé en 2024, le sentiment international se retournant contre la production d’électricité à partir du charbon. La production de charbon à coke devrait rester stable en raison de la forte demande de l’industrie sidérurgique.

La demande de métaux de base dans les pays industrialisés devrait connaître une croissance modeste, tandis que celle des minéraux essentiels devrait être plus forte. Cela devrait profiter aux exportateurs africains mais, comme toujours, les contraintes intérieures auront un impact plus important sur les performances des producteurs africains. Par exemple, une gouvernance stable est essentielle pour que le projet de minerai de fer de Simandou puisse enfin être développé en Guinée, nous y reviendrons dans un prochain article, tandis que la société sud-africaine de transport Transnet ne parvient pas à garantir une capacité ferroviaire suffisante pour transporter le charbon et le minerai de fer destinés à l’exportation.

La pression mondiale en faveur de la maîtrise du changement climatique va s’intensifier d’année en année pendant longtemps, ce qui aura d’importantes répercussions sur l’industrie minière africaine. Un très large éventail de produits est extrait sur le continent, de l’or et des diamants aux produits lourds en vrac tels que le charbon, le minerai de fer, la bauxite, le minerai de fer et le manganèse.

Toutefois, l’intérêt se porte de plus en plus sur les minéraux essentiels aux technologies énergétiques propres, notamment les véhicules électriques, les centrales solaires et les éoliennes. Les minéraux nécessaires à la fabrication d’un véhicule électrique, par exemple, coûtent en moyenne six fois plus chers que ceux nécessaires à la fabrication d’un véhicule similaire équipé d’un moteur à combustion interne. La quasi-totalité de ces intrants peut être obtenue en Afrique.

 

Neuf mines de lithium en développement

Dans le même temps, certains gisements deviennent plus intéressants que d’autres, car les différences de composition minérale rendent certains minerais plus adaptés à de nouveaux processus de production, l’acier en étant un excellent exemple. La fabrication de l’acier à l’aide de coke pour réduire le minerai de fer dans les hauts fourneaux représente environ 8 % des émissions totales de carbone dans le monde. Le coke peut être remplacé par de l’hydrogène, ce qui pourrait réduire les émissions mais nécessite actuellement un minerai de fer de qualité supérieure. Ce minerai est loin d’être courant, mais on le trouve dans les réserves de Simandou en Guinée ; le plus grand gisement de minerai de fer connu mais inexploité au monde.

La demande mondiale croissante de métaux utilisés dans la fabrication des véhicules électriques stimule les investissements dans les mines de lithium en particulier. Cela devrait se traduire par un certain niveau de développement de la chaîne d’approvisionnement africaine, en particulier dans les zones économiques spéciales dédiées à l’automobile.

Deux zones de ce type doivent être construites en Zambie et en RD Congo pour produire des précurseurs de batteries, des batteries elles-mêmes et peut-être même des véhicules électriques. Les deux pays représentent ensemble 11 % de l’offre mondiale de cuivre, tandis que la RD Congo représente 88 % de la production mondiale de cobalt.

Neuf mines de lithium sont actuellement en cours de développement en Afrique, en RD Congo, au Ghana, au Mali, en Namibie et au Zimbabwe, bien que de nombreuses autres soient prévues ailleurs sur le continent. Le Maroc espère diversifier son industrie automobile existante vers les véhicules électriques, en utilisant ses propres réserves de métaux pour les batteries. L’entreprise marocaine Managem fournit déjà à BMW 20 % de ses besoins en cobalt, tandis qu’à l’autre bout du continent, la mine de lithium Karibib de Lepidico en Namibie pourrait approvisionner les producteurs de VE de l’Afrique du Sud voisine.

Le Zimbabwe est le plus grand producteur de lithium d’Afrique et le sixième au monde. Trois entreprises chinoises, Zhejiang Huayou Cobalt, Sinomine Resource Group et Chengxin Lithi-um Group, ont toutes obtenu des actifs dans le domaine du lithium dans le pays. Zhejiang Huayou Cobalt a acheté une participation de 87 % dans la mine de lithium Arcadia en avril 2022 et investit 300 millions de dollars dans le projet, avec un accord d’exploitation de sept ans avec la société belge Sibelco déjà en place.

Les nouveaux enjeux de l’exploitation minière

 

L’Afrique au cœur de la transition énergétique

Une partie du lithium d’Arcadia doit être fournie à une usine de fusion de lithium, également au Zimbabwe, prévue par Tsingshan Holdings. Harare a interdit l’exportation de minerai de lithium brut à la fin de l’année 2022 afin de contribuer à la mise en place de la chaîne d’approvisionnement nationale.

Les réserves de minerais critiques de l’Afrique deviennent de plus en plus importantes pour les chaînes d’approvisionnement mondiales. Robert Friedland est le fondateur d’Ivanhoe Mines, qui exploite les réserves de cuivre de Kamoa-Kakula en RD Congo. Il a déclaré l’année dernière : « Il n’y a aucune chance de réussir la transition énergétique sans l’Afrique. »

L’une des plus grandes sociétés minières d’Afrique du Sud, Exxaro Resources, s’apprête à abandonner le charbon et les ferro-alliages pour se tourner vers les minerais essentiels. Elle suscite également un nouvel intérêt pour les gisements africains, le mineur chinois MMG ayant acheté l’an dernier la mine de cuivre Khoemacau au Botswana pour 1,88 milliard de dollars.

Si les minerais critiques constituent un point positif, il semble qu’il n’y ait pas de fin en vue aux problèmes qui affligent actuellement le secteur sud-africain de l’exploitation minière en vrac. L’industrie est confrontée à une sorte de tempête parfaite, la congestion portuaire et le manque de locomotives ferroviaires exacerbant l’impact de la fraude sur les contrats de charbon et du vandalisme généralisé sur les infrastructures ferroviaires.

Transnet a annulé des contrats portant sur la fourniture de 1 064 locomotives après que 595 seulement eurent été livrées, un scandale de plus…  La société tente actuellement d’obtenir des contrats pour des pièces détachées afin de remettre en service certaines locomotives actuellement hors d’usage, mais elle doit faire face à un nombre insuffisant de pièces détachées pour l’instant. Dans le même temps, des bandes criminelles organisées volent massivement des câbles aériens et d’autres infrastructures ferroviaires, ce qui affecte les volumes sur la ligne de transport lourd entre les mines de charbon de la province de Mpumalanga et le terminal charbonnier de Richards Bay (RBCT). Cela a entraîné des annulations de service et des fermetures de voies à la suite de déraillements.

Plus récemment, les gangs ont également pris pour cible la voie ferrée de Sishen, qui relie les mines de fer du Cap Nord au port de Saldanha, sur l’océan Atlantique. Le volume de minerai de fer transporté à Saldanha a chuté de 15 % entre 2019 et fin 2023 en raison de problèmes logistiques persistants, selon les chiffres du plus grand producteur d’Afrique du Sud, Kumba Iron Ore. L’entreprise a appelé à une plus grande implication du secteur privé dans les opérations portuaires et ferroviaires pour aider à redresser la situation.

 

Un manganèse plus brillant

En conséquence, le volume des produits miniers traités par Transnet a chuté de 181,1 millions de tonnes pour l’exercice 2020-21 à 149,5 millions de tonnes en 2022-23. Transnet Freight Rail n’a transporté que 50,35 millions de tonnes de charbon vers la RBCT et d’autres ports en 2022, le chiffre le plus bas depuis trois décennies. Le chiffre estimé pour 2023 est encore plus bas, à 47,44 millions de tonnes, ce qui incite les mineurs à transférer une partie du charbon du rail à la route.

Tout cela a réduit les revenus de Transnet, ce qui a diminué le montant des liquidités disponibles pour investir dans la maintenance. Cette situation a incité certains mineurs à réduire leur production de charbon, la société Thungela attribuant la baisse de production dans trois mines à « une augmentation des problèmes liés à la sécurité ainsi qu’à des pannes de locomotives ». Exxaro Resources, Glencore et Seriti figurent parmi les autres entreprises touchées.

Transnet a annoncé en décembre qu’elle serait en mesure d’ajouter 14 trains par semaine à la principale ligne de transport de charbon RBCT entre décembre 2023 et mars 2024, ce qui porterait le total à 35. Les mineurs collaborent également avec la société de transport pour améliorer la sécurité des lignes, mais les actes de vandalisme se poursuivent jusqu’à présent. Outre l’impact sur les volumes miniers, tout cela a sapé la capacité de l’industrie à fonctionner sur une base commerciale à un moment où les coûts augmentent.

La grande exception à ce tableau sombre est le secteur du manganèse en Afrique du Sud. La production a régulièrement augmenté, passant de 4 millions de tonnes en 2016 à 7,2 millions de tonnes en 2022, et une nouvelle croissance est attendue au cours des prochaines années, car Transnet achève un nouveau terminal d’exportation de manganèse de 16 millions de tonnes par an dans le port de Ngqura, dans la province du Cap-Oriental.

Le continent africain détient 85 % des réserves mondiales de manganèse. La plupart se trouvent en Afrique du Sud, mais la production augmente également en Afrique de l’Ouest. Le Burkina Faso et le Togo attirent de nouveaux investissements, tandis que la Chambre des mines du Ghana prévoit que la production ghanéenne de manganèse fera plus que doubler cette année pour atteindre 5 millions de tonnes, ce qui est proche des 5,4 millions de tonnes produites en 2019.

Les infrastructures de transport ont également joué un rôle clé dans la trajectoire de l’industrie du charbon au Mozambique voisin. Malgré l’abandon général du charbon thermique, Thai Moçambique Logistica (TML) a relancé son projet de construction d’un nouveau port charbonnier à Macuse, près de l’embouchure du fleuve Zambèze au Mozambique.

Le secteur charbonnier du pays a été durement touché par le retrait de grands investisseurs, le dernier en date étant le géant brésilien Vale. Le projet prévu à Macuse semblait avoir été abandonné, mais TML semble maintenant viser une construction à partir de la mi-2024, avec un chemin de fer de 525 km également prévu pour relier le port aux mines de charbon dans la province de Tete, avec une ligne secondaire jusqu’à Chitima. L’Inde et d’autres marchés asiatiques semblent être des acheteurs probables si le projet est finalement construit.

@AB

Écrit par
Neil Ford

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