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Le nouvel élan d’InstaDeep

Le nouvel élan d’InstaDeep
  • Publiémars 28, 2024

Karim Beguir, fondateur d’InstaDeep, repris en janvier 2023 par BioNTech, a un message pour les jeunes entrepreneurs africains de l’intelligence artificielle : avec les bonnes idées et le savoir-faire technique, les acteurs internationaux ouvriront leur chéquier.

 

Lorsque Karim Beguir et Zohra Slim ont cofondé InstaDeep, pionnier de l’intelligence artificielle, il y a une dizaine d’années, l’idée d’une entreprise africaine d’IA ayant des applications dans des domaines aussi divers que la médecine, la navigation et la programmation de circuits imprimés n’était même pas dans leur ligne de mire.

Tout ce que les fondateurs, nés en Tunisie, savaient, c’est qu’ils espéraient utiliser leur connaissance des logiciels et des mathématiques pour apporter des changements significatifs sur le continent où ils sont nés. Le projet allait porter sur la technologie en général. « Nous n’étions pas sûrs de la voie à suivre. La raison pour laquelle nous avons commencé en Afrique, en Tunisie, était que notre entreprise devait avoir un impact positif sur les communautés. L’idée a toujours été de renforcer les talents locaux et de créer une entreprise légère, numérique et internationale dès le premier jour », explique Karim Beguir, cofondateur et PDG d’InstaDeep âgé de 47 ans, à African Business depuis les bureaux de l’entreprise à Paddington, à Londres.

« Nous avons également la capacité de nous engager avec d’autres partenaires dans d’autres domaines, qu’il s’agisse d’optimiser les réseaux électriques ou les réseaux de formation, de travailler sur la conception de matériel ou de nombreux autres projets. »

Naturellement expérimentale et impatiente d’avoir un impact, la start-up passait d’un projet à l’autre, jouant avec le développement de sites web et de la réalité virtuelle et augmentée. L’intérêt des investisseurs était minime, les budgets étaient étirés au maximum et les deux fondateurs n’ont pas pris de salaire pendant des années.
Il a fallu que Karim Beguir trouve et lise en profondeur un document de recherche sur l’IA, truffé de détails techniques et de mathématiques complexes, pour que les grandes lignes de l’entreprise se dessinent.
« Au départ, je pensais que je ne comprendrais pas ce que je lisais. Mais il s’est avéré qu’en fait, je pouvais parfaitement suivre toute l’analyse Je me suis rendu compte que je connaissais bien ces choses. Ce n’était pas de la science-fiction pour moi. Je me suis rendu compte que j’avais le bagage nécessaire : mathématiques appliquées à l’École polytechnique en France, puis aux États-Unis au Courant Institute of Mathematical Sciences de New York University. Les points forts de ma cofondatrice Zohra Slim sont les aspects techniques et logiciels des choses. Mes points forts sont les mathématiques appliquées, l’IA et les réseaux neuronaux. »

 

Jeune pousse deviendra grande

Les deux partenaires formaient déjà une belle équipe. C’est à ce moment-là que l’étincelle a jailli : InstaDeep allait devenir une entreprise d’IA à part entière qui prouverait à tout le monde sa grande valeur.
Aujourd’hui, dix ans exactement après la création de l’entreprise, le sentiment initial de Karim Beguir, selon lequel les partenaires avaient une compréhension unique des défis et des opportunités de l’IA, s’est vérifié de manière spectaculaire.

Karim Beguir et Zohra Slim
Karim Beguir et Zohra Slim


Dans ce laps de temps, InstaDeep est passée du statut de petite jeune pousse tunisienne à celui d’entreprise mondiale employant 290 personnes et disposant de bureaux dans toute l’Afrique – notamment au Cap, à Lagos, à Kigali et à Tunis – ainsi que de bases dans les principaux centres financiers du monde. En 2018, InstaDeep a ouvert son bureau de Londres et a levé son premier tour de financement de série A de 8 millions de dollars avec les investisseurs AfricInvest. Depuis, l’entreprise n’a jamais regardé en arrière.
Parallèlement à son expansion, la gamme de ses technologies s’est développée à une vitesse tout aussi étonnante. Aujourd’hui, l’entreprise dispose de plusieurs produits phares. DeepPack est une application d’IA permettant aux expéditeurs d’emballer les conteneurs avec une efficacité maximale afin de réaliser des économies de volume et de coût, tandis que DeepPCB utilise l’IA pour concevoir des cartes de circuits imprimés complexes en moins de 24 heures. Enfin, DeepChain permet aux chercheurs médicaux d’explorer les séquences de protéines en quelques minutes grâce à des modèles de langage d’IA formés sur des milliards d’acides aminés.
C’est certainement la promesse de DeepChain, ainsi que le potentiel de l’entreprise « à découvrir, concevoir et développer des immunothérapies de nouvelle génération à grande échelle en tirant parti de l’intelligence artificielle et des technologies d’apprentissage automatique », qui a conduit la société allemande de biotechnologie BioNTech à conclure un rachat en espèces et en actions d’InstaDeep en janvier 2023, en s’appuyant sur des investissements antérieurs et une étroite collaboration remontant à plusieurs années. Le montant total de l’acquisition des actions non encore détenues  par BioNTech, s’élève à environ 500 millions d’euros en espèces, en actions BioNTech et en paiements futurs basés sur les performances. Après des débuts modestes, InstaDeep a su s’imposer dans la cour des grands.

Insta-succès
Dans l’effervescence mondiale palpable autour de l’IA – les contrats de plusieurs milliards de dollars, la couverture médiatique haletante et le battage des médias sociaux, les exigences des régulateurs et les discours dystopiques sur le potentiel destructeur de l’IA pour l’humanité – il est facile de perdre de vue la valeur unique de certaines des nouvelles technologies.
Contrairement à l’utopie de l’IA, InstaDeep tient à affirmer son utilité fondamentale pour les entreprises, en mettant en avant son offre de systèmes d’IA pour relever les défis les plus complexes dans toute une série d’industries et de secteurs.
Et bien que des concepts complexes tels que l’apprentissage automatique et l’informatique accélérée par le GPU figurent également dans le matériel promotionnel de l’entreprise, l’IA offre avant tout la possibilité d’apporter des solutions nouvelles à des problèmes familiers du monde réel, explique Karim Beguir.
« L’IA est aujourd’hui comme l’électricité. Elle peut être utilisée pour de multiples applications. Derrière les différents cas d’utilisation qui peuvent sembler très distincts les uns des autres se cachent les mêmes plateformes technologiques, la même innovation… La meilleure façon de comprendre ce que fait InstaDeep est ce que j’ai appelé l’innovation productiviste. Nous ne sommes pas seulement une grande équipe de recherche. Nous avons la capacité de traduire cette innovation en produits à fort impact. Je suis un chercheur en IA, mais je suis passionné par l’impact, la capacité à faire bouger les choses. »
Avec les défis qui se posent depuis des générations dans les domaines de l’agriculture, du commerce, des soins de santé et de la technologie, le continent africain est le lieu où les solutions innovantes aux problèmes sociétaux sont les plus demandées. C’est là que Karim Beguir affirme que des entreprises comme InstaDeep, grâce à leur connaissance du terrain et à leur appréciation des défis de la société, ont la capacité de se tailler des niches qui échappent souvent aux géants du secteur.
« Il est possible pour les startups de l’IA de se développer et de prospérer en Afrique. L’essentiel est de répondre aux problèmes locaux qui affectent la communauté. Les grands acteurs comme Open AI et Microsoft ne seront pas nécessairement les mieux placés pour résoudre un problème affectant une communauté spécifique en Afrique. Si vous êtes issu de cette communauté, que vous comprenez le problème et que l’échelle critique est suffisante, ce qui est très souvent le cas, vous pouvez effectivement résoudre le problème et créer une entreprise prospère ancrée localement – vous pouvez alors débloquer un écosystème florissant. Le succès engendre le succès. »



Des projets à impact

C’est ce potentiel d’approfondissement des cas d’utilisation uniques de l’IA qui a d’abord conduit l’entreprise à s’étendre sur le continent où elle a été fondée.  « Nous faisons partie de cette scène africaine de l’IA, rencontrant des gens formidables, intellectuellement curieux, fantastiquement doués. » Un exemple est Arnu Pretorius, aujourd’hui responsable de la recherche en IA d’InstaDeep en Afrique, qui était à l’époque le premier chercheur africain en IA à avoir été accepté lors de grandes conférences internationales sur l’IA.

« En rencontrant Arnu à Stellenbosch en 2018, je me suis dit sur le moment, c’est incroyable, personne n’a construit une startup et une équipe d’IA panafricaine, et nous allons le faire. » À Lagos, l’histoire est assez similaire. « Nous y avons des gens très talentueux avec une volonté incroyable d’apprendre et d’aller au-delà de ce qui est possible. »

Encourager les équipes à collaborer, à la fois sur le continent et au-delà, donne naissance à des projets d’une réelle utilité, même s’ils n’ont pas toujours une application commerciale, selon Karim Beiiur. Ces derniers mois, les bureaux de Lagos, de Kigali et du Cap ont collaboré à la mise en place d’un système de détection des zones de reproduction des criquets à l’aide d’images satellites provenant d’organisations telles que la NASA et l’Agence spatiale européenne. Les équipes affirment pouvoir prédire les zones de reproduction des criquets avec une précision de plus de 80 % jusqu’à 30 jours à l’avance, une arme potentiellement inestimable dans la lutte contre la décimation des cultures et la faim en Afrique. « Ce qui est passionnant chez nous, c’est que la plupart des projets que nous menons, qu’il s’agisse de recherche ou de projets rémunérés avec des partenaires, impliquent toujours au moins deux bureaux. Il existe une culture de la collaboration : quel que soit l’endroit où se trouve chaque bureau dans le monde, ces équipes et ces bureaux ont accès aux projets les plus passionnants. C’est très stimulant, et pas seulement pour nos jeunes talents en Afrique. »


La guerre des talents
Toutefois, dans un secteur qui sera probablement dominé par les géants de la Silicon Valley à forte intensité de capital offrant des salaires exceptionnels et des avantages liés au style de vie, les entreprises fondées en Afrique comme InstaDeep peuvent-elles gagner la guerre des talents et retenir les développeurs d’IA les plus talentueux du continent ? Beguir explique que l’entreprise a mis en place des incitations financières et professionnelles pour tenter de retenir les meilleurs et les plus brillants du continent.  

« Si vous êtes très ambitieux, rejoignez une start-up en Afrique qui change le monde. Et devinez quoi ? Même sur le plan financier, vous pourriez être mieux loti. J’ai mentionné le partage des projets les plus prometteurs au sein de l’entreprise, sans parti pris. Un autre point essentiel est que nous avions une culture où les salaires étaient liés au coût de la vie dans chaque pays, mais pas les options d’achat d’actions. Toutes les équipes, où qu’elles se trouvent, pouvaient prétendre à des options d’achat d’actions sur la seule base de leur mérite. Les gens ont accès aux mêmes projets et aux mêmes récompenses. Et je suis très fier du fait qu’en Tunisie, à Lagos, au Cap, nous avons créé un bon nombre de millionnaires grâce à cette approche, qui a prouvé que l’on peut réussir tout en restant dans son pays et en faisant un travail perturbateur qui fait bouger les choses. »
Cela a même conduit des employés des bureaux européens et américains de la société à rechercher des opportunités dans les bureaux africains de la société. Dans un documentaire récent, Cape to Carthage, le cabinet a mis en lumière le travail de ce qu’il a appelé « la première équipe panafricaine de recherche en IA ».   En réalité, la capacité de l’Afrique à attirer les meilleurs talents technologiques va au-delà des actions d’une seule entreprise. La création d’écosystèmes relève également de la responsabilité des décideurs politiques africains, affirme Karim Beguir.

« Le problème réside davantage dans la qualité des projets. J’aimerais voir beaucoup plus de projets de startups de grande qualité, conformes aux normes internationales, aux normes Y-Combinator. Les investisseurs locaux et internationaux ont envie de soutenir les start-up africaines ; nous devons simplement nous améliorer et placer la barre plus haut en termes de qualité. »

Karim Beguir fait l’éloge de la loi tunisienne sur les start-up, qui, selon lui, a permis à InstaDeep d’embaucher davantage de personnel avec l’exonération des taxes patronales pendant cinq ans. Mais il estime que le pays et d’autres en Afrique peuvent encore faire beaucoup plus pour attirer des talents extérieurs capables de développer l’expertise locale.  
« Une chose essentielle que je ne vois pas assez, et que j’aimerais voir davantage, c’est que les gouvernements africains doivent comprendre que si vous avez l’élite de l’apprentissage automatique et de l’IA , des experts en technologie qui viennent chez vous et veulent résider dans votre pays, c’est absolument  formidable pour votre pays qui se classe ainsi parmi les premiers.. Par exemple, la Tunisie bénéficierait certainement d’un plus grand nombre de visas de travail autorisés pour les personnes ayant plus de dix ans d’expérience, car de nombreux Tunisiens veulent apprendre, mais il n’y a pas assez d’expertise au niveau local. Le président Kagame, au Rwanda, a annoncé que tout jeune Africain arrivant à Kigali par avion serait autorisé à travailler. C’est le genre d’initiative novatrice qui peut favoriser le développement des secteurs de l’IA et de la technologie… pour permettre aux jeunes startups florissantes de mener cette révolution. »



Un compromis réglementaire

Le premier défi consiste à persuader les gouvernements africains que les immenses avantages potentiels d’une industrie de l’IA forte l’emportent sur les difficultés, qu’il s’agisse des biais inhérents aux données ou de la capacité de l’IA à éroder l’emploi. Karim Beguir, qui a participé au sommet 2023 sur la sécurité de l’IA au Bletchley Park, au Royaume-Uni, est parfaitement conscient des divergences de vues entre les décideurs mondiaux sur l’industrie dans laquelle il a fait fortune.  « La question complexe est de savoir comment prévenir les conséquences les plus négatives de l’IA tout en favorisant les conséquences positives. Je vais vous donner un exemple concret : l’Open sourcing. Il y a actuellement un débat sur la question de savoir si nous devrions ouvrir complètement les sources d’approvisionnement ou si nous devrions faire l’inverse, réglementer et empêcher l’ouverture des sources ? De mon point de vue personnel, je pense qu’il peut y avoir un compromis. L’open sourcing est extraordinaire – c’est ce qui a permis à InstaDeep, surtout dans les premiers temps, de croître de manière exponentielle en tirant parti du travail des autres. Aujourd’hui, InstaDeep ouvre la source d’une quantité massive de recherches innovantes, de sorte que nous contribuons nous aussi à la croissance économique, ce qui est bénéfique pour tout le monde.
En même temps, lorsque nous examinons des modèles qui sont formés avec plus d’informatique que tout ce qui a été fait dans l’histoire, il est important que nous ayons un dialogue positif avec les régulateurs et qu’il y ait un certain contrôle, parce qu’à la frontière nous voyons l’émergence de capacités qui étaient auparavant celles du monde de la science-fiction… Un certain niveau de surveillance intelligente est nécessaire pour préserver de bons résultats, mais nous avons certainement besoin d’avoir cette communauté ouverte pour permettre, notamment en Afrique, à beaucoup plus de projets de réussir comme InstaDeep l’a fait.
 »

En fin de compte, Karim Beguir est convaincu que l’Afrique doit gagner sa place à la table d’honneur en favorisant l’excellence chez elle. Ce n’est que lorsque l’IA africaine sera capable de créer ses propres ensembles de données, ou que les gouvernements seront en mesure de libérer la puissance des entreprises d’IA de leur pays, que le continent pourra espérer prendre la place qui lui revient dans les conversations mondiales sur les données et la réglementation, affirme-t-il.  
« L’enjeu est de savoir si nous pouvons créer des champions locaux qui deviendront des champions internationaux et participeront à la conversation mondiale et à l’innovation dans le domaine de l’IA. Si nous avons nos propres champions ou startups de l’IA, ils créeront plus de données et la propriété de ces données sera locale. »

L’arrivée de BioNTech
Alors que la première décennie du parcours d’InstaDeep touche à sa fin, la position de l’entreprise en tant que pionnier africain au cœur de ces conversations cruciales semble assurée. Mais avec la fin du rachat de BioNTech, l’avenir d’InstaDeep en tant que filiale signifie que la prochaine décennie sera probablement très différente. La société n’est pas étrangère à la collaboration avec des entreprises de renommée internationale. En 2022, elle a prolongé une longue collaboration fructueuse avec le géant américain du matériel et des logiciels Nvidia en annonçant qu’elle utiliserait le superordinateur Nvidia Cambridge-1 pour former des modèles de langage d’IA à l’aide de données génomiques ; mais le rachat par BioNTech offre un niveau d’intimité encore plus profond avec l’entreprise.  

L’entreprise sera-t-elle en mesure de conserver son orientation africaine, son caractère individuel et son autonomie ? Beguir, sans surprise, juge que oui. Depuis le rachat, la société a ouvert un bureau à Kigali, au Rwanda, où BioNTech possède sa propre usine de fabrication, et continuera à fournir des solutions dans des domaines aussi divers que la technologie, le transport et la logistique, l’industrie et les services financiers. En fait, l’entreprise prévoit d’élargir ses horizons, affirme Karim Beguir.  
« Nous sommes très heureux de faire partie du groupe BioNTech, et comme c’est un excellent partenaire depuis cinq ans et que nous travaillons main dans la main depuis longtemps, l’acquisition n’a pas été un grand changement. Nous sommes indépendants sur le plan opérationnel. Nous soutenons évidemment nos collègues de BioNTech dans le travail passionnant qu’ils effectuent à la pointe de la biologie. Nous avons également la capacité de nous engager avec d’autres partenaires dans d’autres domaines, qu’il s’agisse d’optimiser les réseaux électriques ou les réseaux de formation, de travailler sur la conception de matériel ou de nombreux autres projets. Ce qui est passionnant, c’est que nous avons la possibilité de travailler sur des projets qui peuvent vraiment changer le monde. »

Selon Karim Beguir, ce rachat envoie également un autre message aux jeunes entrepreneurs africains dans le domaine de l’IA : avec les bonnes idées et le savoir-faire technique, les acteurs internationaux ouvriront leur chéquier. « Mon message aux jeunes talents africains est le suivant : L’IA est en marche. Nous n’en sommes qu’au début, alors n’ayez pas peur d’apprendre davantage sur ce qui se passe dans le domaine de l’IA. C’est probablement le meilleur retour sur investissement en termes d’apprentissage et d’éducation que vous puissiez faire. »

@AB

Écrit par
David Thomas

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