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Tribune : Rénover la recherche pour résoudre les défis de l’après Covid

Dès les premiers mois de la crise sanitaire, l’Afrique a fait preuve d’ingéniosité. Elle doit désormais mieux utiliser ses talents en matière de technologies, d’enseignements et d’entreprenariat, afin de préparer l’avenir, juge l’universitaire Tayo Akinwande*.

Par Tayo Akinwande

La pandémie a mis à nu les faiblesses des pays africains dans la protection de leurs citoyens. Au-delà des soins de santé, la crise du Covid-19 a dévoilé la fragilité de la sécurité, des infrastructures et des systèmes financiers de l’Afrique.

L’écart technologique de l’Afrique avec le reste du monde se creuse, et la région dépend excessivement des produits de base et des ressources naturelles pour les recettes fiscales et les recettes en devises. Toutefois, avec les vaccins, la lumière, même faible, est au bout du tunnel. Tandis que la Covid-19 continue de faire rage, il est important de se poser des questions sur la période qui suivra et sur la façon dont les pays africains doivent se préparer pour l’ère post-pandémique.

La crise nous l’apprend : le travail accompli par les chercheurs, les ingénieurs et les concepteurs pour transcender diverses contraintes est admirable. Ils ont démontré définitivement à quel point ils méritaient un plus grand soutien.

Avant même l’arrivée des vaccins, face à l’ampleur des défis posés par la pandémie, les chercheurs africains ont su répondre et innover efficacement, en développant des solutions locales aux épreuves et tribulations techniques de la surveillance et du traitement de la maladie.

Par exemple, on constate que de nombreux ventilateurs sont « surconçus » et nécessitent une formation spécialisée pour le personnel. La réponse des universités africaines a été ingénieuse. Premièrement, les chercheurs se sont concentrés sur le développement d’une compréhension fondamentale du mécanisme impliqué pour aider un patient souffrant de détresse respiratoire.

Dès lors, ils ont pu proposer des solutions en utilisant des matériaux facilement disponibles. Une équipe de l’université nigériane de Bayero à Kano (BUK) a conçu un ventilateur basé sur un concept de ventilateur d’urgence, i-Vent, conçu au MIT, mais qui comprenait plusieurs modifications importantes et créatives.

Plutôt que de s’appuyer sur des moteurs coûteux et difficiles à obtenir utilisés dans les ventilateurs commerciaux, l’équipe BUK a pu adapter les moteurs d’essuie-glace à leur conception, ainsi que réécrire à partir de zéro les algorithmes de contrôle de l’e-Vent. Les ingénieurs et les experts médicaux de l’université ont pu mener à bien le projet, de la conception initiale à la démonstration du prototype, en un mois seulement.

Des chercheurs brillants

Quatre autres universités nigérianes ont mené plusieurs autres solutions de ventilation utilisant des matériaux locaux. Voilà qui est extrêmement encourageant, car cela démontre la capacité des chercheurs et ingénieurs africains à développer des solutions aux problèmes uniques auxquels le continent est confronté, tout en tirant parti des ressources mondiales.

Un autre domaine que la pandémie a contribué à cristalliser est la télémédecine, en particulier le suivi à distance des patients atteints de Covid-19 mais qui ne sont pas suffisamment malades pour nécessiter une hospitalisation, tout en les gardant à l’écart des patients qui n’ont pas la maladie.

Un troisième domaine dans lequel l’innovation a brillé est l’éducation. Certaines universités privées ont migré leur enseignement en classe vers des domaines en ligne, avec des professeurs capables de donner des cours et des tutoriels à distance. Ce qui était peut-être le plus innovant était l’introduction d’expériences pratiques et de démonstrations en classe grâce à l’utilisation de vidéos qui étaient souvent préparées par des institutions en Europe et en Amérique du Nord.

Les mesures prises dans ces trois domaines illustrent la capacité des chercheurs et ingénieurs africains à mener des recherches multidisciplinaires et orientées vers la mission qui abordent des problèmes urgents et complexes.

Créer des moteurs africains d’innovation

C’est pourquoi l’expérience de la crise sanitaire et les projecteurs braqués sur les innovateurs africains devraient nous permettre d’identifier les domaines qui méritent le plus des investissements. Si ce processus est mené efficacement, les universités et les instituts de recherche de tout le continent pourraient devenir des moteurs d’innovation et d’entrepreneuriat, créant de la valeur et des économies nationales dynamiques capables de rivaliser dans un monde globalisé.

Trois composantes sont nécessaires pour créer des moteurs d’innovation africains : premièrement, doit fonctionner une plateforme qui encourage et soutient la recherche multidisciplinaire orientée vers la mission. Deuxièmement, des spécialistes doivent être formés en Afrique pour créer, exécuter et mettre en œuvre ces programmes de recherche.

Et troisièmement, une infrastructure doit permettre les transferts de technologie efficaces, des laboratoires de recherche aux mains des consommateurs, en mettant l’accent sur la réussite pour le bien public global.

Afin de former le personnel nécessaire, nos systèmes éducatifs doivent être réorientés, passant d’un simple transfert d’informations à une focalisation sur la pensée critique et l’innovation. Cela inclut de nouvelles approches pour évaluer la compétence des étudiants ; le modèle actuel n’est plus adapté.

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De même, les écoles, jusqu’à l’enseignement supérieur, devraient incorporer des projets indépendants sur des problèmes du monde réel qui rassemblent tous les éléments qu’un élève a appris en classe dans leurs évaluations.

Quelle Afrique voulons-nous ?

Au niveau de la recherche, les programmes que poursuivent les scientifiques, les ingénieurs et les concepteurs africains devraient être motivés pour résoudre les plus grands défis auxquels les sociétés de la région sont confrontées.

Pour définir quels sont ces défis, nous devons brosser un tableau du type d’Afrique dans laquelle nous voulons vivre et travailler dans dix ans et au-delà. Il existe une myriade de projets vers lesquels aspirer, de la couverture sanitaire universelle à l’ubiquité énergétique, en passant par la construction d’une économie verte et le soutien à la protection de l’environnement. Avoir de tels objectifs à l’esprit stimulera le développement de technologies de pointe, notamment la biotechnologie, la nanotechnologie et l’intelligence artificielle.

L’écart technologique de l’Afrique avec le reste du monde se creuse, et la région dépend excessivement des produits de base et des ressources naturelles. Toutefois, avec les vaccins, la lumière, même faible, est au bout du tunnel.

Il est également important que les étudiants diplômés, tout en travaillant sur des problèmes pertinents pour les sociétés africaines, soient compétitifs à l’échelle mondiale et restent en contact étroit avec leurs pairs dans le monde.

Sur la question de la connaissance et surtout du transfert en Afrique, l’enjeu le plus important est de fournir un accès adéquat au capital destiné à promouvoir une culture de l’innovation et de l’entrepreneuriat. Simultanément, les diplômés universitaires et les chercheurs doivent être encouragés à franchir le pas et à commercialiser leurs produits et innovations. Encourager la participation des entreprises à l’éducation, en particulier à la recherche par le biais du mentorat d’étudiants par l’industrie, pourrait ouvrir de nouvelles voies passionnantes pour les diplômés.

Développer la culture du transfert de technologie

Dans le domaine universitaire, les idées et les conseils fournis aux membres de la diaspora africaine qui occupent des postes de recherche dans des universités et des laboratoires d’entreprise réputés à l’étranger s’avéreraient doublement bénéfiques et pertinents pour les innovateurs en devenir de l’Afrique.

Concrètement, il appartiendrait aux décideurs africains d’encourager l’industrie à investir davantage de ressources dans la recherche et le développement. Tout aussi importante sera la construction d’une solide infrastructure de propriété intellectuelle, y compris le cadre juridique qui rendra la propriété intellectuelle accessible sur tout le continent.

De même, les universités et les instituts de recherche en Afrique doivent être encouragés à développer une culture de transfert de technologie, y compris la création de bureaux de licence de technologie.

La crise nous l’apprend : le travail accompli par les chercheurs, les ingénieurs et les concepteurs pour transcender diverses contraintes est admirable. Ils ont démontré définitivement à quel point ils méritaient un plus grand soutien.

Si l’Afrique veut exploiter la créativité de ses scientifiques et ingénieurs pour concevoir des solutions durables aux problèmes locaux, il est essentiel que nous créions et encouragions un écosystème de recherche efficace et compétitif à l’échelle mondiale.

TA

* Tayo Akinwande est professeur au département de Génie électrique et d’informatique du MIT (Massachusetts Institute of Technology). Le texte original complet a été édité par la revue CIAT (N° 16) publiée par Afreximbank.

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